奇怪星云的中心有颗活恒星,科学家困扰16年终于解开谜题

宇宙某处有个困扰了科学家16年之久的奇怪星云,它不像传统的超新星残骸只剩下气体尘埃,反而在星云中心有一颗活蹦乱跳的恒星。现在,天文学家终于知道了该星云的来龙去脉。

2004年时,NASA星系演化探测器(Galaxy Evolution Explorer,GALEX)发现一个特殊的星云“蓝环星云(Blue Ring Nebula)”,大小与超新星爆炸后留下的超新星残骸差不多,但2006年时,GALEX团队利用海尔望远镜(Hale telescope)与凯克望远镜观测星云,却发现星云中心有冲击波的证据,这说明蓝环星云的气体中心新形成一颗恒星TYC 2597-735-1,后者正在将大量物质拉到其表面。

按理说经历超新星爆炸后应该只剩遍地残骸,此外,超新星残骸应该会在多个波段下发出辐射,但蓝环星云并没有这样,因此科学家在紫外光波段下将星云染为蓝色,开始踏上解谜之路。

历经16年,天文学家最近终于解开这个奇怪物体背后的真相:该星云可能由2颗恒星碰撞并整合成单颗恒星的碎片所组成。

和其他宇宙碰撞事件比起来,恒星碰撞事件相对普遍,只不过碰撞后形成的大量尘埃通常会掩盖案发现场,甚至于科学家搜索时也只能看到宇宙某处烟尘滚滚,而数十万年后尘埃散去,就算出现一颗新形成的恒星,科学家也难以鉴定它是前代2颗恒星的产物。

这回研究人员通过凯克望远镜确认,蓝环实际上是圆锥形分子氢云的“底部”,有2个锥形分子云从TYC 2597-735-1恒星的两侧延伸,其中一个正对地球,也就是我们探测到的蓝环。

进一步分析后,研究团队认为蓝环星云来自双恒星碰撞,其中一颗恒星大小与我们的太阳相同,而另一颗约约太阳大小的十分之一。数千年前,较大的那颗恒星开始膨胀,较小的恒星受引力拉动逐渐被前者吸走物质,并在前者周围形成物质圆盘,而最终整合爆出一团又一团高温碎片往各个方向弹出,但因撞击圆盘被切成两半,故喷射出的物质被重新定向形成2片碎片云。

千年之后,膨胀的碎片云逐渐冷却形成分子尘埃云,包括与星际介质相撞的氢分子,这些分子发出远紫外线且足够明亮,甚至于被GALEX发现。

在我们的银河系中,恒星整合可能每10年就会发生一次,也就是说银河系应该存在大量恒星整合后的残余物,也许我们在天空中看到的某颗恒星就来自前代双恒星整合。现在我们知道了蓝环星云可能是其中一个整合后面貌,将帮助科学家在未来识别出更多类似事件。新论文发布在《自然》(Nature)期刊。

(首图来源:NASA)

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