投资并购评估缓慢又怕有风险?让专利数据成为决策推手

当企业进行投资并购评估时,若事先能通过对投资标的相关专利展开调查分析,不仅能看到相应产业及产品的全貌,也能掌握全盘技术发展趋势及竞合关系,进一步结合法律、技术、财务、人资等各调查面向,加速投资评估与决策,避免错失投资良机,甚至被竞争对手抢先一步。另一方面,借由专利数据的调查研究,也能降低未来专利侵权风险,确保投资并购能带来的获利报酬与竞争优势。

分析专利涉及的产品技术,洞悉技术发展趋势

首先,将投资标的的产品技术,依据产品结构(包括系统、模块、组件及方法等),将技术依阶层拆成具有上下位的技术结构(如图所示为电动汽车的技术结构范例),并将前述技术结构进行相关专利检索与调研,分析其专利申请年代,即能呈现各阶技术从过去到现在该技术发展脉络,其中关键技术的发展更值得关注,如该技术为过去持续研发不断演化而来,表示在这条发展脉络上,可能存在一定程度的专利布局和竞争对手。而若该新技术具有相当的创新性,则能观察是否已存在类似技术,或是否有其他的替代技术方案。

电动汽车技术结构范例

详查过去专利历史,确保核心专利健在

另一方面,也需要调查这些专利转让历史或状态变化历程,来确保投资后取得的专利仍具有效力并蕴含有价值。比方说,观察专利转让的过程(因为通常被交易的专利代表受重视程度较高),可以掌握哪些可能是核心专利,以及是否投资标的仍然持有该些核心专利。过去就曾发生过,投资标的被收购之前,已经将大部分的高价值专利转卖给其它公司,甚至于投资方花大钱却买到一堆不良专利,蒙受相当大的损失。

调研竞争者专利,掌握标的公司的专利布局

投资标的的专利布局好坏也是评估的重点。通常可能一并考量竞争对手的专利,借由观察比对竞争者的专利布局,了解投资标的是否拥有关键专利与专利组合,尤其是当投资标的的产品技术已完成熟阶段,若没有完整的专利组合支持其核心技术及附属技术,一旦产品上市后,很有可能立刻被竞争对手回避设计或仿冒抄袭。此外,也通过调研结果同步确认竞争者的专利布局是否对于投资标的存在市场风险。

以亚马逊收购自动驾驶汽车公司Zoox公司为例,通过专利数据分析(如下图所示),可以掌握目前其它开发类似技术的公司(例如Uber、Ford、General Motors、Waymo等)与其专利组合,再对这些竞争者进行专利分析与比对,即可确认Zoox的技术优势与布局好坏。

Zoox主要竞争对手分析

观察发明人团队是否完整,以支持下一代技术发展

除了从技术角度去分析,从专利数据也可以掌握发明人信息,包括投资标的发明人团队是否完整,或是在投资过程中,关键人员留任和转移状态,特别是当产品技术已经准备进入下一时代,若没有发明人团队承先启后带动新技术,新产品开发进程可能会拖慢,而被竞争者逐步追上,甚至被竞争者抢先一步布局专利而失去市场。

再以亚马逊收购自动驾驶汽车公司Zoox公司为例,Zoox两位资深工程师在亚马逊与Zoox完成协议后,离开Zoox加入Waymo,其中一位Philbin更是Zoox前十大发明人之一(如下图所示)。为防止类似跳槽事件,亚马逊在收购过程中,要求核心团队必须留在Zoox,甚至祭出总金额约为1.25亿美元的Zoox员工奖励计划。

Zoox主要发明人专利数量统计(以专利家族计算)

结语

投资评估进程通常不会太长,尤其同时有其它投资人竞逐,甚至有些案件需要几个月内作出决定,若专利数据若能好好分析利用,而不是形式上只看数量,相信能够在极短的时间内观察到许多潜在问题,并补足商业、法律、技术、人资层面调查过程中所欠缺的信息,甚至抓出投资标的未提供或不愿提供的资料。建议为加速投资评估并降低风险,一定要把专利数据这块做足功课,才能完成整体投资尽职调查任务,精准做出评估决策。

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