一颗跟着火星转的小行星,可能是月球早年失散的“双胞胎”

在火星轨道内,科学家注意到有一颗小行星紧紧跟随,但成分却与一般小行星不同,反而和月球惊人匹配。科学家指出,这颗分类属于特洛伊群小行星的天体,有可能来自早期月球的分裂。

特洛伊群小行星(Trojans asteroid)是指一群共享行星轨道、与行星一起围绕着太阳运行的特殊小行星,就像一群绵羊跟随着牧羊人。科学家对这种小行星相当感兴趣,因为它们通常带有太阳系演化早期的物质。

众所皆知,在木星稳定的L4与L5拉格朗日点内便携带了数千颗特洛伊群小行星(这些小行星与木星的引力在拉格朗日点达到平衡),不过除了木星,海王星、火星、地球等天体也都有特洛伊小行星,比如海王星的特洛伊小行星2001 QR322,或者最近发现的火星特洛伊小行星(101429) 1998 VF31。

一个阿尔马格天文馆团队这些年来一直在关注火星的特洛伊小行星,为了解这些小行星的组成,研究人员利用安装在甚大望远镜(VLT)的X-SHOOTER光谱仪,分析小行星反射太阳光的光谱,将其与其他已知组成的太阳系天体进行光谱比较后,可以判断小行星是由类似地球等岩石行星的物质构成、还是由碳组成、或像来自外太阳系的天体富含水物质。

然而分类途中却卡关了。研究人员发现位于火星L5拉格朗日点的小行星101429,其光谱与任何类型的陨石或小行星光谱都不匹配,研究人员只好将配对范围扩大,没想到,这颗小行星从火山口到山脉组成都与我们的月球匹配。

对此,团队认为有3种可能,第一种说法是(101429) 1998 VF31小行星只是个普通陨石,但因暴露在太阳辐射下数亿年、历经太空风化作用而长成类似月球的外观。

另一种说法则认为小行星其实来自月球,太阳系刚诞生时星系内还充满碎片,彼此碰撞司空见惯,而当月球形成时,可能有其他碎片撞击月球,混合月球成分后形成小行星、然后被困在火星的轨道内。第三种说法则表示小行星来自火星。

寻找这些近地小天体将是建设中的薇拉·鲁宾天文台任务之一,该天文台准备展开迄今为止最野心心勃勃的太阳系调查,预计未来发现的小行星数量是现今10倍。新论文发布在《Icarus》期刊。

(首图来源:AOP)

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