Mini LED商机爆发,专利大战暗潮汹涌

自从苹果与三星等品牌大厂纷纷计划推出搭配Mini LED背光的显示器后,Mini LED背光技术逐渐成为市场瞩目焦点。据TrendForce预估,Micro / Mini LED产值至2024年有望达39亿美元,占整体LED产业比重达18%。因此众多LED厂商纷纷跳入此领域,寻求添加长机会。

品牌厂商牵动LED厂商的竞争格局

由于各家品牌厂商纷纷明确宣示即将推出Mini LED背光产品,对整体LED产业来说,或许有机会重现当年LED替换CFL背光带动的产业繁荣。因此各家LED厂商为了挤进品牌大厂供应链而动作频频,包括日亚化、欧司朗、首尔半导体、台湾晶电、隆达、亿光等均积极布局。

中国LED厂商也跃跃欲试,如三安光电除了结盟三星,也积极送样苹果,希望切入苹果Mini LED背光供应链。华灿也与夏普、LG等厂商合作,种种迹象都表明这些中国LED厂商都希望走出中国市场打国际杯,抢攻品牌大厂的Mini LED市场大饼。然而Mini LED进入量产后,未来LED产业的竞争格局是否会如同以往由五大LED专利大厂(Nichia、CREE、OSRAM、Philips Lumileds、Toyoda Gosei)通过彼此交互授权,垄断LED市场?

此次特别访问LED产业链部分上中下游厂商观点,从整体更能了解Mini LED专利布局的现状和可能的发展趋势。

铵田智权:Mini LED专利市场格局重新洗牌

先后任职工研院、鸿海集团与亿光电子的铵田智权总经理徐弘光表示,由于现阶段许多旧的关键专利逐渐过期,因此过去五大厂的交互专利授权网仅只有部分专利能延续到Mini LED市场。但由于Mini LED有相当多新技术与新应用纷纷出现,因此再次衍生许多新时代Mini LED背光领域的重要技术。

特别是现阶段LED专利数量仍然很多,与丛林一样很少厂商可不通过授权与交叉授权回避所有专利。拥有一定数量的基础重要专利,并与其他竞争对手交叉授权,仍是重要的策略。像某些光均匀化的LED技术、增加LED色纯度的荧光粉、微光学数组、分区调光等等,都有许多较基础的专利技术。因此徐弘光总经理认为,专利的侵权疑虑并无减少,只是技术重要性与关键的专利厂商将会重新洗牌。除五大厂外,台湾晶电、韩国首尔半导体,都累计大量专利,未来将在Mini LED市场占据重要地位。

芯片光电:专利只是门票,性能与成本将会是决胜关键

据TrendForce旗下光电研究中心LEDinside侧面了解,此次晶电供货美系大客户的Mini LED芯片是与TG合作共同出货。借此机会专访芯片光电的范进雍总经理,以及负责智权法务的郭孟君处长,借此了解晶电如何通过专利与技术筑起竞争壁垒。

郭孟君认为Mini LED仅是芯片尺寸的微缩,大致生生产机制程与结构依旧雷同,因此仍属于传统LED芯片的专利范围,很难说可界定哪些是Mini LED的专属专利。

范进雍进一步补充,认为专利门槛仅只是进入品牌大厂供应链的门票。由于LED发展史间相当久,随着某些基础专利逐渐过期,过去五大LED厂商交互授权的垄断时代已经过去,所以很难形成过去几家厂商就可垄断与把持整个市场的现象,重点还是在自身产品的性能与成本等面向。

晶电Mini LED芯片的性能有目共睹,因此才能接连攻入美系与韩系品牌大厂供应链。至于如何面对中国竞争对手来势汹汹,范进雍认为还是得看客户属性。因为不同客户会有不同的规格要求,例如应用在平板电脑,对耗电量或OD(optical distance)等要求十分严苛。如何通过电流分散确保电极高度一致与平整,或是绝缘层的镀膜供应等制程离提升信赖性,对此,晶电整体Mini LED的制程与专利布局都相当齐备,因此晶电锁定的客户仍是以强调产品性能优先的客户群体。

瑞丰光电:专利是保护而非手段,竞合共赢是趋势

瑞丰光电CTO裴小明认为,专利布局的目的是保护企业自身在市场竞争的权益(主要是市场占有率),而非主动攻击、挑起争端。相信无论业界大厂,还是众多友商,均持此观点。基于尊重知识产权权、合作共赢以推动产业发展的出发点,专利纠纷最终都会在谈妥合理的利益分配后解决。专利战不会常态化,更多情况应是你中有我、我中有你的竞合态势。

另外,裴小明表示,Mini LED还处在量产前的阶段,大家都忙于做方案、送样和验证,以及争取合作机会,竞争还未真正白热化,专利之争还未到时候。

受限于技术路线尚未完全确定、行业的产品技术标准还未形成,Mini LED相关专利的适用性和有效性还处在验证阶段,目前专利布局更像抢占山头、获取市场占有率先机的策略。专利很重要,但并非是竞争的唯一手段,要取得商业成功还得回归产品竞争力与服务。

瑞丰光电2016年就开始进入Mini LED应用的研究和开发,是中国最早参与投入的企业之一。瑞丰光电注重科技创新,非常重视新技术、新产品的知识产权权布局。Mini LED直显及Mini LED背光领域,瑞丰光电拥有近50多项自主专利。未来几年,瑞丰光电将保持持续性资金与场地投入,以应对Mini LED市场增长。

品牌合作方面,瑞丰光电与海内外一线品牌企业均有良好的合作。瑞丰光电将继续持开放合作态度,根据公司战略发展需要,基于合作伙伴的需求,不损害公众、客户和消费者利益的前提下,欢迎任何企业、组织或机构合作,以推动产业进步,达到共赢。

鸿利显示:交叉授权等方式或是专利市场的发展趋势

鸿利显示总经理陈永铭认为,国际玩家均非常重视Mini LED知识产权权布局,但由于目前技术路线不确定性,大部分专利只是处于概念或者初步技术验证的阶段,哪些专利最终能使拥有企业站上市场顶峰,没有定论。

陈永铭表示,现阶段的专利权之争,形势更大于具体内容,只是企业为避免价格战而打压对方的策略,未来专利战还会存在。

不过陈永铭表示,由于头部企业的技术发展进度趋同,相应专利也是犬牙交错,因此市场逐渐明朗后,最终玩家可能还是以交叉授权等方式和平共处,共享大部分市场占有率。对小规模玩家,头部玩家未感到威胁时也不会太计较。

鸿利显示诞生于Mini LED时代,正在Mini LED知识产权权方面加快布局。目前Mini LED已投入数亿元资金,Mini LED COB背光和直显方面的技术能力和量产能力均居前列。未来5年内,鸿利显示预计还将投入近30亿元兴建占地100亩的新Mini LED产业园区,以应对未来几年Mini LED市场的爆发性增长。

品牌合作方面,鸿利显示与国际主要显示客户均有接触,尤其是中国几家头部显示和终端厂商,均与鸿利显示合作产品开发项目,并创建深度合作关系。陈永铭坦言,未来不排除与合作意向较强的客户签订战略合作协议的可能。

晶能光电:专利战是市场占有率的武器,将成为常态

晶能光电总经理梁伏波认为,专利战一直都是市场占有率的武器,是一种常态。今年厂商的专利侵权事件是推动Mini LED快速应用推广的加速器,表明Mini LED已到起量阶段,也代表Mini LED将进入新竞争舞台。

本次专利侵权事件是LED企业为占领更多市场占有率而进行的战略进攻,主角由海外厂商变成厂商,这也说明LED技术有长足进步。

梁伏波表示,Mini LED是目前LED照明市场技术和应用成熟后的又一群雄逐鹿之地。从现有Mini LED芯片的技术路线和应用方案来看,未来Mini LED竞争将会非常激烈,需要芯片、封装和应用各环节厂商深入绑定,但市场格局一旦成型,其他切入者应该比较难与之竞争。

晶能光电非常看好Mini LED应用市场,也正在调集资源搭配产品。专利布局方面,晶能基于硅衬底的垂直结构Mini LED芯片在海内外都拥有技术专利保护。另外,基于战略客户对硅衬底Mini LED产品的反馈,晶能正在考虑扩产。

晶台股份:Mini / Micro LED专利战将更频繁出现

晶台股份邵鹏睿博士认为,未来是Mini / Micro LED的主战场,专利战将更频繁出现,尤其是TCL华星、康佳等大厂进入市场之际,国际厂商也将会增强专利保护意识。

晶台股份一直在申请Mini / Micro LED相关专利,包括发明专利和实用新型专利等,但目的并非利用专利武器抢占市场,而是以专利保护自身研究成果。

关于专利结盟的可能性方面,邵博士表示,晶台目前将着眼于提升内功,未来技术实力提升到某等级时,与大厂的合作将是水到渠成。

奥拓电子:专利会成为行业竞争的标志或优势

奥拓电子认为,上游芯片厂商已拿起专利武器开始更高层次的竞争,这是行业迈向成熟和健康发展的必然性,对行业来说未尝不是好事。从下游角度来看,三星、LG、Sony等国际大厂及TCL、京东方等品牌皆积极布局Mini LED专利,体现各大品牌冲击Mini LED市场的决心。

申请专利及专利诉讼只是手段,不是最终目的。但专利为企业全球竞争力的重要指标,尤其科技领域,技术能力决定厂商能否进入Mini LED市场,专利布局则决定了厂商能在Mini LED市场走多远。

专利会是未来LED业竞争的标志或优势,但不会是决定性因素,因中国还未形成够关注和重视技术专利的文化。政府与企业应该一起扎实打下专利保护基石,推动中国科技创新和发展,推动企业初步养成专利保护意识,并力争一定程度运用法律手段保护创新成果。

奥拓电子自2012年开始研究Mini LED技术,专利布局之路也就此开始。截至目前,奥拓已在全球申请Mini LED相关技术专利48项、授权26项、国际授权12项,目前还在继续加强技术研究及专利布局。

奥拓电子主要从三方面规避专利风险。一是在产品及技术研发过程评估专利侵权和保护。二是通过专利和非专利数据库途径把握市场专利布局情况。三是设立专门的专利管理部门把关。

奥拓Mini LED产品已成功应用于南京市公安局并向日本、瑞士、澳洲、荷兰等多国客户供货。奥拓还计划投资7千多万人民币建设Mini LED智能制造基地,并将量产Mini LED标准产品提上日程。

TCL、万亿驰光元:专利战会引起业界重视,但不会成为常态

跑在Mini LED赛道前端的TCL认为,Mini LED还处于早期阶段,各种技术路线尚不稳定,仍属于百家争鸣、百花齐放,专利战会引起LED业的重视,但不会成为常态。

TCL Mini LED背光产品已进入套现期,Mini LED专利方面自然有布局。不过TCL透露,未来主要还是通过与产业链头部企业深入合作,规避专利问题。TCL已在芯片端与三安进行战略开发合作,未来也会在转移、维修等领域开展战略投资。

无独有偶,万亿驰光元也认为,专利战不一定会成为Mini LED市场的常态。但从自身出发,万亿驰光元正在增加Mini LED相关专利布局,未来也会持续加强专利保护。

万亿驰光元在Mini显示和Mini背光两大方向的产品均向国际大厂批量供货。Mini显示方面,万亿驰光元正在加快150um芯片量产。

巨头专利之争有望促成良性发展

过去,企业通过产能和价格等传统手段开展竞争,若碰到终端需求不振,困境只会加剧。然而这次专利之争打响中国Mini LED专利保护的第一枪,未来业界环境或许会改变,逐渐朝向技术创新和知识产权权保护方向发展。

据TrendForce分析,业界竞争本就不应该停在产能和成本等浅层问题,重点转移到技术创新和研发能力,有利于业界良性发展。正如奥拓电子所言,本次上游头部企业之间的专利侵权纠纷属于更高层次,对业界来说未尝不是好事。

TrendForce也认为,对业界而言,本次专利纠纷可能生成新游戏规则。拥有专利的厂商或将形成新竞争优势,其他专利储备较少的厂商或新进入厂商,可能面临更高的竞争壁垒,处境将更趋艰难。有鉴于此,加强技术研发力度,提高整体实力才是生存之道。

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