稀有金属小行星“灵神星”,从上面挖一小块岩石价值就破千万亿美元

在主小行星带中,有一颗完全由金属构成的小行星“灵神星”(16 Psyche),NASA早在前几年就准备好前往探索灵神星的任务。而根据哈勃太空望远镜对灵神星的新观察,这颗小行星全部由铁和镍组成,估计总价值高达10,000,000,000,000,000,000,000,000美元。

灵神星(16 Psyche)是位于主小行星带(火星与木星之间)一颗巨大的小行星,直径约210公里,距地球约3.7亿公里,与多数岩石小行星不同,虽然灵神星的确切成分还没有完全摸清,但主要应该由金属铁和镍组成,类似地球核心,因此天文学家多认为灵神星其实是原行星的核心。

美国西南研究院行星科学家Tracy Becker指出,铁、镍元素通常存于金属陨石和行星的致密金属核内,因此灵神星原本可能也是个拥有地壳、地函及地核的原行星,只是被太阳系中另一个物体撞击破碎后失去了地壳与地函,如今只遗留下金属核心。

而Tracy Becker团队的新研究,利用哈勃太空望远镜在紫外线波长下更深入观察灵神星,不只发现灵神星反射紫外线的方式与铁反射阳光的方式非常相似,还首次发现氧化铁吸收光谱,这说明小行星表面正在发生氧化,可能是太阳风撞击小行星表面与物质相互作用的结果,这种过程称为太空风化(space weathering)。

NASA已经在2017年通过专门前往探测灵神星的探测器任务,原预定2023年10月发射升空,目前提早到2022年就会发射升空、预计2026年1月抵达灵神星,将于轨道上绕行小行星21个月研究其化学组成。

据推测,从灵神星挖出的一块铁价值就可能达10,000千万亿美元,不过NASA此次任务目的仅单纯是研究太阳系中相对稀有的金属小行星内部,并未打算挖矿(挖了带回地球也会让黄金市场崩溃)。新论文发布在《Planetary Science Journal》期刊。

(首图来源:NASA)

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