330只非洲大象集体死亡,科学家跟兽医搭挡一起追查真相

全球暖化情势加剧,热带地区的气温上升更是明显,其中由于藻类好发于温暖且富含磷、氮等营养物质的水中而大量繁殖,但这竟然是近期造成非洲大象集体死亡的原因,生态系统发生了什么事?

非洲博茨瓦纳(Botswana)自2020年初出现大量的大象集体死亡案件,截至今年9月当地统计已有超过330头大象死亡,引起外界各种怀疑,是否是盗猎者所为、还是可能因新冠肺炎传染到大象身上?

蓝绿藻剧毒!吞入、渗入皮肤恐造成死亡

最近博茨瓦纳政府调查找出了造成大量死亡的真正原因——水坑中蓝绿藻(cyanobacteria)产生的毒素。

这种蓝绿藻容易生长在洼地或水坑中,根据维基百科,这是一种通过产氧光合作用获取能量的细菌,主要分布在含有机质较多的淡水中。不同种类蓝绿藻含有不同类型的毒素,其中包括神经毒素(Neurotoxin)、肝毒素(Hepatotoxicity)、细胞毒素(Cytotoxicity)及内毒素等,一旦遭到人类或动物吸入或是吞咽、甚至渗入皮肤等,可能导致肠胃道问题,甚至严重到瘫痪、死亡的情形,而博茨瓦纳的大象被认为正是因此集体丧命。

最初当地调查官员并没有料想到会是因藻类造成大象死亡,因为其他非洲国家并没有发生相似大量集体死亡事件,不过根据《卫报》报道,70%的死亡事件都是发生在有大量藻类繁殖的水坑附近,加上大象大量死亡的曲线从六月开始减少,当地正好适逢干季因而水坑减少,也间接证实了水藻毒素造成的影响。

背后原因:大象爱在水坑洗澡?

博茨瓦纳野生动物和国家公园部首席兽医Mmadi Reuben透露,虽然已找出是因为蓝绿藻造成大量大象死亡,但是为何发生在大象身上以及为何是于该地区发生,还有待厘清。

有可能的原因之一,是大象比其他动物更喜欢在水坑里洗澡及喝水,加上藻类的大量繁殖好发在温暖且富含磷及氮的营养物质的水中,而这类营养物质可能来自于肥料的冲刷径流。

南非暖化问题严重,蓝绿藻繁衍恐再次发生

科学家担忧,全球暖化问题恐会导致此种情况持续发生,加上南非的气温上升程度是全球平均的两倍,下次雨季的来临恐会导致蓝绿藻再次大量繁衍,同时也意味者大象大量死亡的情况恐再度发生。

虽然博茨瓦纳目前约有13万只大象,是非洲最大的大象群体地区,不过这个数字正在下降其中,且非洲象早已被国际自然保护联盟(IUCN)列为即将濒危的弱势群体,当地国家公园救援(National Park Rescue)组织创办人Mark Hiley表示,生态旅游是博茨瓦纳除了钻石之外的第二大经济来源,并呼吁政府必须密切注意蓝绿藻的大量繁衍,以避免大象大量死亡情形持续发生。

参考资料

《Business Insider》、

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