新型水熊虫免疫高剂量紫外线,科学家观察发现进化出“荧光防护罩”

能抗辐射、抗缺水、抗高温,地表最强生物水熊虫现在又被发现一项新技能:当水熊虫暴露在紫外线时身体会发出蓝光,利用荧光(fluorescence)来作为抵挡辐射的防护罩。

如果有天地球毁灭了,俗称水熊虫的缓步动物(学名:Tardigrades)也许会是地球的最终幸存者。这种身长不超过1毫米的微小动物可以在零下270℃(接近绝对零度)~150℃、太空、深海、有害紫外线辐射、达到人类致死量1,000倍的X射线等各种极端环境中存活,当没有食物、没有水源甚至没有氧气时,它们会停止所有新陈代谢进入隐生状态,等待一个好时机再“复活”。

这种动物因此成为炙手可热的研究对象。不过水熊虫有上千种种类,最近,印度科学研究所(Indian Institute of Science)的科学家对不同水熊虫进行了紫外线照射实验(剂量足以在数分钟内杀死细菌和线虫),发现Hypsibius exemplaris水熊虫可以在紫外线照射下存活约15分钟,但有另一种归在Paramacrobiotus属的神秘水熊虫更强大,几乎对紫外线照射免疫,研究团队进一步增加4倍照射剂量,仍约有60%水熊虫可以再存活30天。

这种新颖有趣的水熊虫物种主要生活在苔藓覆盖的混凝土墙面,研究人员使用倒立式荧光显微镜(Inverted Fluorescence Microscope)观察后发现,这种水熊虫暴露于紫外线时变成了蓝色,原因是皮肤下有荧光物质充当堡垒,吸收了原本具致命性的紫外线、并将其转变为良性蓝光。

为了确认荧光护体只是运气好还是真有如此威力,研究人员再提取了荧光色素转移到其他水熊虫以及线虫身上,证明Paramacrobiotus属水熊虫身上的荧光,确实能让生物在紫外线照射下的存活率翻倍。

团队认为,这种新型水熊虫可能已经进化出紫外线防护罩,用来应对印度南部热带地区强烈的阳光。如此神奇的生物,难怪2017年一篇哈佛大学研究结论说,水熊虫大概可以活到我们太阳死亡的那天。

新论文发布在《生物学报》(Biology Letters)。

(首图来源:shutterstock)

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