宇宙中另一种外星生命形式:活在恒星内部的核能生物

当我们在寻找外星生命时,倾向于依赖我们已知的元素,比如液态水。然而好比地球最极端的环境中也有嗜极生物存在,一篇最新研究指出,能在恒星内部形成、演化甚至繁衍的极端外星生物理论上可以存在。

嗜极生物(Extremophile)是指在极端环境中以碳为基础生长繁衍的生物,越难熬的环境它们越喜欢,但凡极端炎热、极端寒冷、极端酸化、极端辐射量等,能致一般生物死亡的环境对它们来说刚刚好。

那么宇宙极端环境是否也能滋养另类嗜极生物?来自纽约市立大学的物理学家们Luis Anchordoqui、Eugene Chudnovsky,最近提出了所谓核能生物(nuclear life)的存在,比如能于恒星内部形成、演化与繁衍的物种──至少在假设上。

如果生命存在的关键条件之一是DNA/RNA消息编码能力,以及消息载体自我复制的速度快于分解速度,那么一种分布于假想宇宙弦、称为磁单极子(Magnetic monopole particle)的假想粒子也可以构成恒星内部生命,就像DNA和RNA充当构成地球生命的基石。

虽然磁单极子是仅带有单一磁极的基本粒子,但新研究认为它们也可以形成一维、二维与三维结构,多数情况下与原子通过化学键结合形成有机分子的方式相同。最终,这些结构将能在恒星中心的极端熔炉中存活够长时间,利用核融合能量复制自身,理论上会使恒星变暗。

随着突变与自然演化,这些核能生物的复杂性也会随着时间推移而增加,就算发展出智力、甚至和人类一样有了探索宇宙的想法、可以创建恒星之间的交流也不为过。虽然听起来很像在说梦话,但研究人员认为这类生物将吸收宿主恒星的能量生存和繁殖,那些实际冷却速度比模型还要快的恒星,很可能就会是核生物的宿主。

科学家过去已经观察到几颗这种恒星,它们略微加速的冷却效应还是个谜;又或者像EPIC 249706694这种无规律逐渐变暗的恒星,也可能是个不错的选择。

以上想法纯属理论,但荒谬的想法能激发新思维,就算最后推翻核生物假说,也许另一方面促进我们更理解宇宙弦和磁单极子特性。新论文发布在《高能物理通信》(Letters in High Energy Physics)。

(首图来源:pixabay)

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