科学家在澳洲发现蠕虫状生物化石,很可能是所有动物的共同祖先

加州大学河滨分校(UCR)地质研究团队在澳洲南部的岩层中发现具有5.5亿年历史的生物化石,这种只有一半米粒大小的蠕虫状生物被称为“Ikaria wariootia”,很可能是现今几乎所有动物家谱中的共同祖先。

Ikaria wariootia并不是地球上最早出现的动物,包含狄更逊水母(Dickinsonia)在内的埃迪卡拉生物群(Ediacaran biota)都比Ikaria wariootia出现的更早,但这些动物多半与现存动物不存在直接关系,它们明显缺乏大多数动物的基本特征,像是嘴巴或肠道。

在生物学家看来,动物生命演化有个关键步骤:有机体必须两侧对称,这让动物能有目的性且规律的移动,也是现今动物常见且有效组成身体的方式。从蠕虫到昆虫,从恐龙到人类,几乎所有动物都有这种基础的两侧对称特征。

数十年以来,演化生物学家一直在寻找所有两侧对称动物(Bilateria)的共同祖先,科学家认为,这个远古动物应具有基本的感觉器官,同时构造又单纯且身材迷你。只是尽管有这些基本预测,要鉴定出相关生物的化石遗骸仍相当困难。

好消息是,古生物学家Scott Evans和团队就在澳洲南部的沉积物中发现了符合其特征的生物化石及其制造的洞穴痕迹。

在《美国国家科学院院刊》的论文中,通过NASA天体生物学的资助,团队利用3D激光扫描仪确认了圆柱型生物的规则:一致的形状、发达的肌肉、长度在2-7毫米、宽在1-2.5毫米间,外观看起来就像一粒米粒。

根据对洞穴及化石的分析,团队认为Ikaria wariootia能够定向运动,这展现它有着基本的感官能力,同时身躯会收缩蠕动并钻入海底薄沙中寻找有机物,从洞穴中沉积物位移及以有机物为食的生物迹象显示,Ikaria wariootia可能有嘴、肛门和肠道。

尽管以目前来看,Ikaria wariootia的形状相对简单,但与该时期的其他化石相比还是非常复杂。种种迹象都显示,Ikaria wariootia很有可能是人们一直在寻找的早期两侧对称动物。

“这些都是演化生物学家所预测的,我们的发现和它们的预测如此巧妙结合在一起,这真是令人兴奋。”

(首图来源:University of California/Sohail Wasif)

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