ATLAS可能成为今年最耀眼彗星,但能在太阳能加热的高温中活下来吗?

ATLAS(C2019 Y4)彗星正朝向太阳前进,如果它不飞散,很快就会成为多年来最明亮的彗星之一。

这颗彗星是2019年12月由夏威夷小行星地面撞击最后警报系统(ATLAS)发现的。天文学家很快意识到这可能是颗特别的彗星,ATLAS彗星将在2020年5月31日距离太阳0.25AU的水星轨道深处通过。如果它能在太阳能加热的高温中存活下来,就能上演一场精彩的演出。

彗星ATLAS(C / 2019 Y4)是由奥地利天文摄影师Michael Jäger于2020年3月6日拍摄。彗星弥漫的绿色大气大约是木星的两倍宽。

然而,没有人料到演出会这么快就开始。离近日点(离太阳最近的地方)还有两个多月,ATLAS彗星已经在升温。全球彗星观测数据库显示,它的亮度从2月初的 +17等跃升到3月中旬的 +8等,增加了4,000倍,因此,可能会在4月初被肉眼观察到。

美国海军研究实验室(U.S. Naval Research Laboratory)的Karl Battams说,现在彗星正在释放大量的冰冻挥发物(气体),这就是为什么它变亮的这么快。

ATLAS能保持这种疯狂的速度吗?如果它有一个大的彗核和大量的冰冻气体,那么是有可能看到一颗非常明亮的彗星,否则可能会耗尽气体,在接近太阳时碎裂和变暗。

目前对5月彗星峰值亮度的最佳估计范围是 +1至 -5等。如果ATLAS彗星到达该范围的上限,将会比金星亮一点,可能在光天化日之下变得可见。然而,Battams主动地对此感到不乐观。

Battams表示,从5月中旬到6月初,美国NASA的STEREO太阳探测卫星的日光层探测器(the Heliospheric Imager)将对ATLAS一览无遗。探测器非常灵敏,因此也许能观察到ATLAS的尾部与太阳风的相互作用,以及可能的分裂事件发生。

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