研究:银河系中心的超大质量黑洞,正逐年活跃

位于银河系中心的超大质量黑洞人马座A* 与其他黑洞有点不同,它常年低调,偶尔吃点附近物质时才爆发亮光。但最近天文学家已证实,人马座A* 明亮的X射线耀斑近年来持续增加,支持稍早认为银河系中心逐年动荡不安的研究结论。

人马座A*(Sagittarius A*,简写Sgr A*)是位于银河系中心一个非常明亮的无线电波源,直径约4400万公里(比较:地球与太阳的距离约1.5亿公里),科学家都知道它非常安静,因吸积物质而释放的辐射远远少于预期,过去有研究指出,这是因为银河系中心的强磁场将气体导入黑洞周围轨道,黑洞一直没东西吃,自然沉默无比。

不过一篇早期研究收集1999~2015年间钱德拉拉X射线天文台、XMM-牛顿卫星(XMM-Newton)、尼尔·格雷尔斯雨燕天文台(Neil Gehrels Swift Observatory)3架望远镜的数据,探测107个X射线耀斑,发现自2014年8月以来最亮的X射线耀斑持续增加,而最微弱的X射线耀斑从2013年8月起开始减少,似乎人马座A* 和过去相比有逐渐动荡不安的趋势。

为确认这结论是否属实,由比利时列日大学天体物理学家Enmanuelle Mossoux领导的团队,再收集并分析2016~2018年间上述3架望远镜的数据,抓出14次新的X射线耀斑,发现最明亮活跃的耀斑发生率确实增加,但微弱的耀斑并未减少。

不只这些数据凸显出人马座A* 的异常,去年加州大学洛杉矶分校天文学家Tuan Do团队使用凯克天文台的凯克望远镜观察,也发现人马座A* 忽然爆出史无前例的红外光亮度,短短2小时内增加了75倍。

通过集成其他波长观测的研究,科学家希望可以弄清楚是什么引起人马座A* 轰动,钱德拉拉X射线天文台与XMM-牛顿卫星于2019年的观测数据即将在今年发布,或许更补充更多有关X射线活动的现象。

新论文将发布在《天文与天体物理学报》(Astronomy & Astrophysics),预印本可先在《arXiv》网站上阅览。

(首图来源:NASA)

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