太靠近母星加快灭亡速度,热木星WASP-12b寿命大减700万年

50亿年后,地球可能会被膨胀成红巨星的太阳吞噬掉,然而在太阳系外,有些行星却没有那么多时间等母恒星膨胀,比如知名热木星WASP-12b。新研究发现,这颗系外行星正在自己逐渐靠近母恒星,寿命只剩300万年。

WASP-12b热木星的质量为木星1.5倍,距离母恒星极近,公转周期仅26小时。自从2008年首度被发现以来,WASP-12b已拿下不少系外行星之最,比如密度最低者之一、大气层最干燥者之一;2017年哈勃太空望远镜观测还表明,WASP-12b表面的光反照率也低到不可思议,如果我们路过这颗行星,会发现它比沥青还要黑。

而2010年时,哈勃太空望远镜注意到WASP-12b正被其母恒星撕裂吞并,NASA当时估计这颗将死之星寿命只剩约1,000万年。

现在普林斯顿大学团队揭开了另一个真相:WASP-12b不只正被吞噬,它的轨道还在逐渐靠近母恒星,原本预估还有1,000万年的寿命可能只剩300万年。

科学家利用行星凌日法观察WASP-12b,随着行星经过恒星前方(从地球观测者方向来看),会导致母恒星光度周期性下降,然而研究人员发现自2008年以来,这颗恒星光度下降的周期以每年约29毫秒的速度缩短中,该数据说明WASP-12b的轨道正在母星的引力相互作用下逐渐内缩。

但轨道周期缩短也可能跟热木星的高离心率轨道有关,唯一能确定的方法是观察当行星绕到恒星后方时,轨道是否同样内缩,为此团队利用史匹哲太空望远镜进行掩星观测,最终证实WASP-12b真的在逐年靠近母恒星。

这项发现能帮助科学家更理解恒星的运行功能、潮汐相互作用的结果、热木星可能多短命,哪些热木星可能已经在这种交互过程中消亡。新论文发布在《天文物理期刊通信》(Astrophysical Journal Letters)。

(首图来源:NASA)

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