苹果2亿美元买下边缘运算AI创业公司Xnor.ai

据知情人士指出,苹果(Apple)收购了西雅图创业公司Xnor.ai,这是一家专门研究低功耗边缘式AI人工智能工具的公司。该收购案与苹果在2016年高调收购西雅图AI创业公司Turi如出一辙。据不愿透露姓名的消息人士指,这次的收购金额与收购Turi的金额相近,约在2亿美元左右。

苹果收购Xnor.ai的目的在于,其AI图片识别工具将成为未来iPhone与网络摄影机的标准功能。Xnor.ai的收购标志着艾伦人工智能研究所(Allen Institute for Artificial Intelligence,AI2)的又一次巨大成功,该机构是已故微软(Microsoft)联合创办人保罗艾伦(Paul Allen)为推动人工智能研究而创建的。这是继Kitt.ai之后,AI2创业公司孵化器所孕育的第二家分拆公司。Kitt.ai于2017年被中国搜索引擎巨头百度收购,收购金额不详。

这笔交易也让这家创业公司的早期投资者(包括西雅图Madrona Venture Group)成为大赢家;同样的,华盛顿大学也成为赢家之一,因为它是Xnor.ai人才库的主要来源。

AI无所不在,适合所有人

这家成立3年之创业公司的秘密武器与是与边缘AI有关,也就是能够直接在低功耗设备上执行,而不需依赖云计算的机器学习与图片识别工具。“我们已经能够将AI从云计算扩展到所有设备上,”Xnor.ai联合创办人暨Xnor长(Chief Xnor Officer,CXO)Ali Farhadi在2018年的某次受访中表示。

Xnor.ai也开发了一个自助服务平台,该平台让软件开发人员(即使是不擅长AI的人)能够将AI导向程序代码与数据库拖放到设备导向App中。这两条创新的产品线构成了这家创业公司的座右铭:“AI无所不在,适合所有人。”

“我们让全球领先品牌能够在2美元的无电池硬件组件到云计算的任何系统上执行最先进的深度学习模型,进而让AI无所不在的愿景成真,”当去年Xnor.ai获得了AI创新奖提名时,Farhadi受访表示:“我们让任何开发人员只通过一行程序代码就能部署实现边缘优化的无数AI模型,以迈向“每个人的AI”都成真的未来。”

该公司名称取自“反互斥或”(XNOR)逻辑门,它是支持该系统之硬件的一部分。2017年,Madrona和AI2以260万美元的种子轮资金帮助Xnor.ai起步。一年后,Madrona在Autotech Ventures、NGP Capital和Catapult Ventures的额外支持下,主导了后续1,200万美元的A轮融资。当这家企业被分拆时,它只有6名员工。据报道,现在的员工总数已超过70人。

Xnor.ai在最近《福布斯》(Forbes)“美国最具前景AI公司”排行榜上排名第44。该公司在2019年取得了几项引人注目的进展,包括开发了一款能够通过太阳能或硬币大小的电池运行多年的独立AI芯片,这个首次亮相的AI小发明,可以自动监控杂货店的货架;并完成将边缘个人识别技术内置至Wyze实验室旗下低成本安全摄影机中的协议。

Xnor.ai为苹果提供边缘运算能力,满足苹果数据隐私保护需求

苹果对西雅图有关创业公司的收购并不陌生。2016年对Turi的收购最引人注目(但不是第一次),Turi的软件可协助大型与小型组织更充分理解它们所收集的数据。

2014年,这家科技巨头收购了十分低调的云计算联网创业公司Union Bay Networks。该收购促使苹果公司在开设了西雅图工程办公室,如今已成为AI研究中心。未来几年,它将在亚马逊的后院,也就是南湖联合广场(South Lake Union)地区形成一个拥有2,000名员工的研究中心。

2017年,苹果收购了硅谷机器语言创业公司Lattice Data,Madrona即为出资人之一。据报道,收购价约在2亿美元左右,与Xnor.ai和Turi的收购价格相当。

Xnor.ai将为苹果提供边缘运算能力,这满足了这家硅谷公司在保护数据隐私方面的兴趣,去年,苹果首席执行官库克(Tim Cook)曾让隐私权保护成为新闻焦点议题。该议题成为一场新争议事件的核心,该事件起源于美国司法部要求获得一名沙特军事培训学员iPhone的访问权。这名实际上是恐怖份子的学员,去年12月在佛罗里达州彭萨科拉海军航空基地(Pensacola Naval Air Station)发动袭击,造成3人死亡,8人受伤。

不论如何,对于Xnor.ai工具能够确保移动设备上AI数据的安全性,而不会将数据发送到云计算上,想必苹果会特别欣赏这一点。

(首图来源:Xnor.ai)

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