哈勃望远镜调查“哥斯拉星系”,恒星数是银河系10倍

哈勃太空望远镜最近调查了当地宇宙最大的螺旋星系UGC 2885,它比银河系宽2.5倍,恒星数比银河系多10倍,天文学家昵称它“哥斯拉星系”,就像出现在电影中的科幻巨兽“哥斯拉”一样美丽;更特别的是,这个星系周边没什么邻居相互作用,遗世而独立的它因此维持了最漂亮的螺旋结构。

我们的银河系属于螺旋星系,然而螺旋星系大小有上限,到了一定规模就无法再维持螺旋结构,改形成更巨大的椭圆星系,一般而言,我们只能在两个星系的引力相互作用过程中,“暂时”看到一个超越上限值的巨大螺旋结构星系。

然而所有规则似乎都有例外。美国天文学家薇拉‧鲁宾(Vera Rubin)过去观测到一个不可能存在的巨大螺旋星系UGC 2885,并集中测量该星系的质量与转速,这反过来又为暗物质的存在提供了证据支持,为纪念该名天文学家,UGC 2885有个非正式名称“鲁宾星系(Rubin’s galaxy)”。

由美国路易斯维尔大学天文学家Benne Holwerda领导的团队,后续利用哈勃太空望远镜进一步观测UGC 2885星系的球状星团年龄,更新了不少该星系的信息。

首先,UGC 2885星系是银河系的2.5倍大,恒星数量是银河系10倍之多,以适当的速度形成新生恒星,但奇怪的是它比一般螺旋星系更安静、遗世独立,中心的超大质量黑洞也没什么动静,仿佛在宇宙中发呆了数十亿年,研究人员发现UGC 2885星系中球状星团的颜色不太相同,且并未在同一时间形成大量球状星团,这表明它们是由逐渐流入的气体在不同阶段形成,UGC 2885星系并没有和周边其他星系整合的迹象。

因此研究人员认为,UGC 2885星系可能是从宇宙网(将宇宙各星系、物质、暗物质团块连接在一起的大结构)吸收氢气,提供恒星形成所需的燃料;第二个证据更强烈:UGC 2885星系的球状星团数量很少,代表该星系自形成以来就很少经历星爆过程。

此外,与其他星系相互作用的星系容易变形,但UGC 2885星系周边几乎没有邻居,因此其螺旋结构近乎原始,螺旋臂与盘面相当完美,也没有任何被外力破坏后形成的“尾巴”。

UGC 2885星系不像银河系发生过好几次破坏性星系并合事件,一个人安安静静地在宇宙旷野中增长,天文学家可能会给给它一个更贴切的绰号:哥斯拉星系(Godzilla galaxy)。

(首图来源:NASA)

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