马斯克的实习生,要做“零碳排”远程飞机

一般市面上的电池驱动式无人机,续航力大多在半小时以内。若想飞得更久一些,许多人会转而采用汽油引擎驱动的无人机。为解决前者的续航问题,无人机创业公司Impossible Aerospace研发出了新技术,让电池驱动的无人机也能飞上两个小时。

他们的代表性产品US-1在今年7月加州森林大火中被拿来应用,通过热传感设备从空中协助消防员找出起火的中心点。此外,US-1也能够从空中进行监控,在警方进行攻坚行动时随时提供即时信息。

US-1在今年7月加州森林大火中派上用场,通过热传感设备从空中协助消防员找出起火的中心点。
Impossible Aerospace Twitter

然而,对Impossible Aerospace的创办人史班瑟・高尔(Spencer Gore)来说,这些都还是最初级的应用。他最终的目标,是要打造一台 零碳排量的电池驱动远程客运班机

在特斯拉实习养成“环保能源”精神

这项乍听之下遥不可及的梦想,其实是高尔在特斯拉(Tesla)工作时,从那里承接来,关于采用干净能源的使命感。

在高尔还在伊利诺大学香槟分校研修工程学位的时候,他先后在马斯克(Elon Musk)的两家公司:SpaceX及特斯拉当实习生,后来更在后者担任正职的电池设计工程师。不同于苹果创办人乔布斯(Steve Jobs)或脸书创办人扎克伯格(Mark Zuckerberg),高尔当时决定学业工作都要兼顾,过着加州及芝加哥两地往返的生活。

当时的高尔相对清贫。为了省下住宿及交通费,他索性住在特斯拉总部停车场的一台露营车内,过了6个多月的生活。

回想那几个月的经历,高尔说那是他最快乐的一段时光。他笑说:“硅谷工作的人最害怕的两件事,没有其他,就是交通和付房租。当你不用担心这两件事的时候,生活其实还挺不赖。”

26岁的高尔是2019年福布斯30大青年创业家之一,他曾在马斯克的SpaceX与特斯拉实习,承继“干净能源”的理念,自行创办无人机公司,期望能为零碳排的航空交通吹响第一声号角。
Spencer Gore_LinkedIn

在高尔任职于特斯拉的3年(2013~2016年)间,正好是特斯拉优化经典车款Model S、Model X及Model 3电池设计以及制造的关键期,而特斯拉对于电池设备的高度重视,深深影响了高尔。

他说,很多公司会质疑自己设计的汽车或飞机为何性能表现不佳,究其根本,是因为他们先设计了机身,才来考虑电池。在这一点上,Impossible Aerospace和特斯拉的态度是一样的: 先有电池,才有机身

电池技术革命,预期“零碳排”客运机

因此,2016年他离开特斯拉,成立了Impossible Aerospace,将重点锁定在无人机电池的技术改良上。

他们将整个机身都设计成电池,并加快了充电时间,35分钟内即可充满75%的电量,比起市面上需要90到120分钟充电时间的无人机要来得快速。

Impossible Aerospace投入在急难救助领域,并时常与公部门进行合作,取代过去通过直升机执行的部分工作。
Impossible Aerospace官网

高尔表示,在美国超过18,000座警察局以及32,000座消防局之中,只有大约60座机构拥有直升机。“一架直升机可能要价上百万美元。一架无人机或许只能做到直升机一半的工作项目,但却只需要花上它1%的价格。”高尔说。

现在,Impossible Aerospace主要投入在急难救助领域,并时常与公部门进行合作,取代过去通过直升机执行的部分工作。

Impossible Aerospace获得了包含欧洲民航机巨头空中客车在内超过1,100万美元(约合新台币3.3亿元)的融资。对他们而言,最显而易见的挑战,就是其他通过汽油引擎来提升性能的无人机公司。

面对挑战,高尔抱持着不一样的见解,“我乐于见到同行在业务上得到成就,但我们追求的是纯电力驱动无人机的发展——这些无人机就是未来民航机的先锋。在我们找到如何用零碳排量的旅行方式以前,我们不会停下脚步。”

高尔对于理想的追求,或许可以从Impossible Aerospace的名称中看出端睨:他要去挑战那“不可能”的未来航空。

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