哈勃望远镜发现迄今最远恒星,距离地球280亿光年

我们不完全了解宇宙第一颗恒星长什么样子,只知道它们一定由氢和氦形成且必定非常巨大。但具体大到什么程度?现在,研究人员宣布哈勃望远镜观测到有史以来距离地球最远的单颗恒星:诞生于宇宙大爆炸后9亿年,质量为太阳50倍,由于宇宙膨胀,目前这颗恒星距离地球远达280亿光年。

宇宙大爆炸后10亿年被称为宇宙黎明时期,又黑又暗,尽管宇宙第一批恒星与星系形成于此时,甚至也找到了宇宙中最亮的物体类星体,大部分仍因距离太过遥远而难以借由当今技术观测,即便是强大的哈勃望远镜,能收集到的光量也有限制。

但科学家知道宇宙存在天然放大镜——归功于爱因斯坦广义相对论,可以利用重力透镜效应(gravitational lensing)来观察早期宇宙发出的光源,当背景光源朝着看点发出的光经过一个重力场(星系、星系团或黑洞)时,光线会像通过透镜一样弯曲并被放大,比如著名的爱因斯坦环,就是远方光源被前方重力场扭曲并于望远镜眼中形成光圈现象,弯曲程度取决于重力场强弱。

现在,约翰·霍普金斯大学团队利用重力透镜效应,发现迄今为止距离地球最远的恒星WHL0137-LS(绰号埃兰迪尔,Earendel)。首次发现在,团队花了3年半时间多次观测以确认光源确实为位置不变的恒星,而非WHL0137-08星团重力场带来的短暂眩影。

据模型计算,WHL0137-LS星诞生于大爆炸后仅9亿年,当时它距离原始银河系40亿光年远,但在光走了约130亿年时间中,宇宙已膨胀到使WHL0137-LS星目前距地球达惊人的280亿光年。

此外,紫外光分析表明WHL0137-LS星就如预期一样巨大,质量约太阳质量50倍,但目前难以再从现有数据梳理出更多资讯,比如无法进一步分类恒星光谱,甚至也不能确定它是单星还是总质量约50个太阳质量的双星系统。

更强大的韦伯望远镜已获许可对WHL0137-LS星进行后续观测,科学家期望能接露更多WHL0137-LS星消息,比如它的实际年龄、光谱分类、确切质量,以及它是否实际为双星系统。

新论文发布在《自然》(Nature)期刊。

(首图来源:NASA)

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