自闭症儿大脑杏仁核异常,关键在出生后6个月

杏仁核位于大脑深处,处理记忆、情绪反应和决策方面有关键作用,科学家发现自闭症学龄儿童杏仁核异常过大,但不清楚杏仁核过度生长时间点。最近这个问题有了解答,据大脑扫描发现,早在婴儿6个月大时,自闭症婴儿杏仁核就开始过度生长。

自闭症谱系障碍(ASD)指神经发育障碍,特征是社交技能、重复行为、言语和非语言交流有问题。据美国疾病控制和预防中心数据,美国每44名儿童就有1名是自闭症。

先前研究就发现自闭症患者大脑杏仁核异常大,为了更清楚确定杏仁核何时开始过度生长,研究人员找来患有脆性X综合征的婴儿、患有ASD的婴儿和正常婴儿,6、12和24个月大自然睡眠期间共进行1千多次大脑磁共振成像(MRI)扫描。

研究人员发现,患有ASD的婴儿,杏仁核大小6个月大时还正常,但6~12个月大时开始比其他患脆性X综合征和没有自闭症的婴儿长更快,且12个月时显著增大,杏仁核扩大会持续24个月。

科学家认为,杏仁核过度生长可能是自闭症独有,因脆性X综合征的婴儿6个月大时已有认知延迟迹象,且杏仁核生长没有差异,而是另一个大脑结构尾状核区域扩大,这与重复行为增加有关。

自闭症婴儿是在6~24个月大就发现认知能力逐渐下降,科学家认为6~12个月杏仁核生长速度与幼儿24个月后社会缺陷有关,杏仁核过度生长越快,24个月时ASD症状严重度就越高。

研究人员想知道,这些孩子的大脑发生什么事,足以触发过度生长。先前研究发现自闭症与婴儿如何处理环境视觉刺激有关,因此假设当处理视觉和感官资讯的能力出现问题,可能对杏仁核增加压力,导致杏仁核过度生长。其他精神疾病如忧郁症和焦虑症研究,杏仁核过度生长也与慢性压力有关。

这项研究结果是第一个自闭症行为症状出现前确定杏仁核过度生长的研究。自闭症症状通常发生在孩童3岁前,有些人从出生那刻起有迹象,但确诊为自闭症经常是3岁后,科学家表示,开始干预和支持最有可能患自闭症的儿童最佳时间可能是杏仁核过度生长前第一年,症状前改善婴儿视觉和其他感觉处理是治疗重点。研究发布于美国精神病学协会官方期刊《美国精神病学杂志》。

(首图来源:Flickr/Andrew SeamanCC BY 2.0)

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