不是恐龙?秘鲁古生物学家发现3,600万年前的海怪头骨

古生物学家开心表示,在秘鲁沙漠岩石层挖到远古的海怪头骨化石。这是一只外形凶猛的海怪,很有可能是过去没发现过的物种。

挖到海怪了

3月17日,秘鲁古生物学家雀跃宣布,在干涸的奥库卡耶沙漠(Ocucaje Desert)岩石层,挖到远古海洋掠食者的头骨化石。

Paleontologists have unearthed the skull of’marine monster,’which once lived in a prehistoric ocean that covered part of what is now Peru. Scientists says the fossil’s discovery is very important because it’s been perfectly preservedhttps://t.co/2yYMk5d9Akpic.twitter.com/aKw4mzc3nW

—Reuters (@Reuters)March 18, 2022

视频为远古海怪的头骨,古生物学家推断它真正的身长,约一台公共汽车大。

鲸鱼与海豚的老祖先

与人们描绘的远古海怪有些类似,这只活在史前时代的大型海洋生物不仅有一口黑人的利齿,还有四只约1.2米长的脚,全身长度12米,约一台公共汽车大。

它存活于3,600万年前的海洋,大概落在始新世(Eocene epoch)的地质年代,是当时最顶级、最凶残的掠食者,也是现代鲸鱼与海豚的老祖先。

点满破坏力的生物

此次挖掘头骨化石,秘鲁利马自然历史博物馆(Museum of Natural History Lima)研究古脊柱动物学的吉斯蒙迪(Rodolfo Salas-Gismondi)赞叹:“这可是一只海中怪物!当它出外觅食,肯定造成很大的伤害。”

绝无仅有的发现

同是这次头骨化石的发现者、古生物学家乌尔比纳(Mario Urbina)表示,头骨保存状态相当好,是在2021年底挖到这颗头骨化石,并推测它以鲔鱼、鲨鱼还有成群沙丁鱼为食物。

乌尔比纳强调:“这次的发现非常重要,因为先前没有看过类似物种的标本。”

吉斯蒙迪补充:“它与古代鲸鱼物种有不同体型大小和牙齿,从这些线索可得知,它是位于食物链顶端的存在。”

遥想远古的秘鲁

“多亏这些化石,让我们知道当时的秘鲁海洋十分温暖,我们也能重建历史秘鲁海洋面貌。”吉斯蒙迪说。

秘鲁的奥库卡耶沙漠蕴藏着丰富的化石遗迹,曾挖到鲸鱼祖先、海豚、鲨鱼及其他远古生物。

暂名:奥库卡耶的掠食者

古生物学家暂且称呼这只史前生物为“奥库卡耶的掠食者”(Ocucaje Predator),并先归为龙王鲸类(Basilosaurus)的一种,未来待研究团队发布关于这只物种的科学报告并经同侪评阅后,会进一步给予正式名称。

2019年在埃及鲸鱼谷(Wadi Al-Hitan)挖到的龙王鲸,现于洪加达大水族馆(Hurghada Grand Aquarium)展出。 (Source:达志图片)

古老的龙王鲸

研究者表示,现在秘鲁沙漠正是远古时期的浅海,约4,100万年到3,400万年前,龙王鲸和凶猛近亲为那一带的顶级掠食者,以宛若巨型大蛇的面貌出没海洋。

不过龙王鲸不全然长得像蛇,它与蛇的差别在靠近头部有多两只巨大脚蹼。

蛇鲸难分辨?

以往研究者也犯过类似错误,因龙王鲸骨骼太像海蛇,把它误认成爬虫类生物。据史密森尼学会(Smithsonian)资料,龙王鲸学名Basilosaurus其实就是帝王蜥蜴(king lizard)之意,但幸好后来研究者弄清楚它的真实身份,了解它是海洋哺乳类:水生鲸豚家族(aquatic cetacean family)成员。

千百万年进化

鲸鱼最远古的哺乳类祖先生活在陆地,经过百万年演化后,才演变成半水生状态。恐龙大灭绝1千万年后,这些祖先最终演变成完全水生的海洋生物,也诞生了首批鲸豚,逐渐发展成今日人们知道的90种鲸鱼及海豚物种。

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