台湾首次送猪瘟类病毒上外太空,为研发疫苗药物开路

“五、四、三、二、一,发射!”空间站指令一下,SpaceX火箭喷出大量燃料,扬起滚滚烟雾与尘土逐步升起,载着猪瘟类病毒颗粒升空,这是台湾首次将病毒颗粒送上外太空,病毒要在太空为期1个月“长晶旅程”,再回到地球。

人们很难想象,这批猪瘟类病毒先是飘洋过海抵达日本,再送到美国发射,远渡数万公里的旅程,是台湾同步辐射研究中心前后花8个多月才完成。耗费心力送上外太空,国辐中心副主任陈俊荣解释,为的是要“看清楚”病毒结构。

陈俊荣说,研发疫苗或药物之前,首要课题是先了解病毒,掌握病毒结构向来是科学家专注课题,但是地球有重力、温度、湿度等因素交错影响着病毒晶体生成,多少会影响研究,送上外太空,就没有干扰因素,有助于病毒形成大颗完美晶体,有利了解病毒精细结构。

事实上,美国、日本等国家生物科技公司早有把蛋白质送上外太空的前例,目的是开发指标性疫苗或药物,陈俊荣年轻时在美国求学,也曾经参与类似的太空实验,对于病毒送上太空的想法,一点也不陌生,回到台湾之后原本苦无机会,直到阳翼先进科技创办人张怀谦找上门,主动提出合作,就此打开项目。

俗话说“万事起头难”,也反映在首次病毒启航任务,国辐中心可以将猪瘟病毒蛋白质纯化,并组装成类病毒颗粒,不含遗传物质,让它不具传染性,但是太空长晶处理技巧与方式,台湾团队没有经验也没相关设备。

阳翼作为日本Space BD株式会社的台湾总代理,陈俊荣团队请日本寄来设备先在台湾实验室模拟测试。

不过,第一次测试长晶效果不良,设备也用完,陈俊荣只好请Space BD再寄一批设备做第二次测试,一个多月后终于找到适合参数。陈俊荣坦言,环境不同,实验条件要重新摸索,有点像是过去训练基础要打掉重练。

最终国辐中心使用Space BD设备与方式,送出病毒蛋白质5管、特定液体5管,总计10支试管寄到日本Space BD总部,由日商派员带往美国,做最后组装放在特殊设备,一送到外太空国际空间站后,类病毒颗粒与独特配方化学溶液在无重力环境下慢慢融合,进一步长出晶体。

然而病毒蛋白质要远渡日本,又是另一考验,陈俊荣特别洽谈可以保障全程低温的快递公司,目的就是要确保样本新鲜并顺利过海关、直送日本,包裹也附上关注码,时时都可掌握最新动态。就连送件日期也经由沙盘推演而来。

陈俊荣表示,如果周二才发送,抵达日本可能是周末,日商可能无人接收样品包裹,如果晚2天才处理,会发生什么事谁也说不准,因此当时坚持快递公司周一就得出货。 “样本在运输过程,待遇规格比人还要好耶”,他笑说。

这批猪瘟类病毒颗粒在去年12月顺利送上太空,历经一个月“长晶旅程”已回到地球,由日本Space BD将晶体样本处理后再以液态氮温度急速冷冻,寄交给国辐中心。后续国辐中心将运用高强度X光查看晶体品质与鉴定结构,并规划跟学校合作猪瘟病毒颗粒的研究,最终希望开发疫苗或药物。

有了这次经验后,陈俊荣说,团队也规划今年第3季再送一批不同的类病毒颗粒上太空,进行为期约4个月以上的太空长晶实验,希望借由实验时间拉长可增加晶体生长的机会与效果。

(首图来源:国辐中心)

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