即将失控撞月球的残骸并非SpaceX火箭

火箭发射之后,部分残骸丢弃在外太空是标准流程,一般来说它们最终会脱离轨道、重新进入地球大气层并燃烧殆尽,但上月底天文学家Bill Gray关注发现,SpaceX一枚废弃箭体将于3月初撞向月球,引起一阵哗然。现在Bill Gray澄清他之前判读错误,即将撞向月球背面的并非SpaceX废弃箭体,而是中国的长征三号丙运载火箭残骸。

今年1月21日,天文学家Bill Gray指出名为WE0913A的物体将于美东时间3月4日上午7时25分与月球相撞,在月球背面的赫茨普龙环形山(Hertzsprung)附近坠毁,并形成一个约20米宽的撞击坑。

2015年2月11日,SpaceX猎鹰9号火箭将NOAA的DSCOVR探测器(负责监测太阳活动并提供地球全景图像)发射至日地系统L1拉格朗日点,一个月后科学家探测到WE0913A物体,起初它被认为是小行星,随后科学家发现它绕行地球而非太阳运行,说明可能是人造物体,接着Bill Gray发现WE0913A在DSCOVR发射2天后越过月球,识别亮度与轨道后,以间接证据认定WE0913A是SpaceX火箭残骸,抛弃后一直于地月之间轨道流浪。

听闻WE0913A即将坠毁月球的消息,果然引来全世界关注与口诛笔伐SpaceX乱扔垃圾,一球是英国小报评论得淋漓尽致,甚至连欧洲太空总都跟上大流,称要保存足够燃料以将废弃火箭送入围绕太阳的稳定轨道。

但也有人注意到不对劲。

见下图,可知L1拉格朗日点位于地球与月球中间,而NASA喷射推进实验室Jon Giorgini写信给Bill Gray解释,DSCOVR探测器轨道并未特别靠近月球,因此就算第二节火箭分离,残骸也不可能大幅度飞到另一边的月球背面,若后者偏离至足以撞上月球,那当初就有点奇怪了。

拉格朗日点示意图。 (Source:wikipedia)

由于喷射推进实验室有自己的关注系统,这促使Bill Gray重新检查数据,一开始他仍认为可能是剩余燃料泄露故将WE0913A推至当前轨道,然而对DISCOVR来说,这需要异常过剩的燃料。很快地,Bill Gray找到了中国长征三号丙运载火箭于2014年10月发射嫦娥五号T1任务后、残留在太空名为2014-065B的废弃助推器,重新计算发现该火箭的发射时间与轨迹,与下个月将撞击月球的物体轨道几乎匹配。

虽然从某种意义上来说,这仍然是“间接证据”,但Bill Gray目前倾向撞击月球的物体是嫦娥5-T1任务残骸。

该系列事件凸显了目前望远镜、雷达等技术仍不擅跟踪地月之间的物体,随着未来10年太空发射活动与日俱增,将成为更大的隐忧。

(首图来源:pixabay)

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