准备开发带回火星岩石样本的火箭,洛克希德·马丁公司拿下NASA合约

不仅登陆火星,还要把火星当成另一个地球从那起飞。NASA近日宣布,价值1.94亿美元的MAV火星上升飞行器合约将交由洛克希德‧马丁公司开发,约10年后,这艘小型火箭准备带着火星地表样本返回地球。

毅力号(Perseverance)火星车自去年2月18日登陆火星至今,不停穿越尘土飞扬、岩石遍布的耶泽罗撞击坑,刷新近17年来火星车单日行走距离的记录达243.3米,还边钻地收集火星地表岩石样本边存储,等着未来另一艘探测器抵达火星后转交这些样品运回地球。

NASA及ESA为此制定了火星样本取回任务,这将是首个从另颗行星收集岩石样本并带回地球进行研究的计划,该任务包括轨道器ERO、着陆器SRL(Sample Retrieval Lander)或探测车等,SRL负责携带火星上升飞行器(Mars Ascent Vehicle,MAV)与探测车至火星,并作为MAV起飞的发射平台;探测车利用各种仪器收集不同岩石样本,并提取毅力号(若毅力号到时还能动的话也可自己送过来)收集的样本至火星上升飞行器。

若没有开发新一代探测车,则着陆器可能配备机械臂来采集表面岩石样本、或配备钻探针头从火星内部挖采样本。最终,轨道器可将接驳取回样本的火箭并回到地球。

着陆器SRL与探测车概念图。 (Source:NASA JPL)

日前,NASA正式宣布火星上升飞行器将交由洛克希德‧马丁公司开发,合约于今年2月25日生效,洛克希德‧马丁公司将在6年内置造多个MAV测试单元及最终飞行单元。开发MAV是项艰难的工程,因为它必须小到能塞在着陆器上,但又坚固到足以承受恶劣的火星环境。

除了MAV,其余探测器如SRL皆有待开发,目前NASA估计SRL最早可于2028年着陆火星,但携带火星样本返回地球的轨道器,最快也得等到2030年代初。

不过独立审查小组也提出几项建议,比如SRL是否应该拆分成2个独立着陆器,并且使用放射性同位素热电机作为动力来源,而不是太阳能板。

(首图来源:NASA JPL)

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