确认地球又一小跟班,找到第二颗共享地球轨道的特洛伊小行星

木星前后方有两群知名的特洛伊小行星,它们与木星共享轨道一起绕着太阳运行,而地球过去也确定有一颗特洛伊天体小跟班2010 TK7。现在经过10年搜索、1年数据分析,由阿利坎特大学与巴塞罗那大学宇宙科学研究所(ICCUB)科学家领导的团队,证实了第2颗地球特洛伊小行星2020 XL5的存在

特洛伊天体是指与行星共享轨道、位于行星前后L4、L5拉格朗日点位置的小行星,过去数十年来,我们已知特洛伊小行星存于金星、火星、木星、海王星、天王星等其他行星的公转轨道上,但直到2011年才证实发现第一颗地球特洛伊小行星。

其中最著名莫过于木星的特洛伊小行星,近万颗数量可能媲美主小行星带的小行星数,NASA于去年10月发射升空的露西号目标便是探索其中7颗小行星;其次为海王星特洛伊小行星,已知发现28颗,但科学家预计海王星特洛伊小行星数量可能比木星特洛伊小行星还要多一个数量级;火星的特洛伊天体则包括尤里卡5261、2007 NS2等9颗。

2010 TK7是第一颗被证实的地球特洛伊小行星,由NASA广域红外线巡天探测卫星(WISE)发现,公转周期为365.394个地球日,和地球的公转周期(365.256地球日)相似,位于遥远的L4拉格朗日点(与地球最近的距离是地球与月球距离50倍以上)。

日地系统拉格朗日点。

2020年12月时,Pan-STARRS望远镜首次发现2020 XL5小行星,但当时无法确定它的轨道是否与地球相交,需进一步使用南方天文物理研究望远镜(Southern Astrophysical Research Telescope,SOAR)进行后续观测。

经过一年时间分析,由西班牙阿利坎特大学行星科学家Toni Santana-Ros领导的团队宣布,2020 XL5证实为有史以来第二颗地球小跟班,同样位于日地系统的L4拉格朗日点,未来几千年都将与地球共享轨道绕着太阳运行。

为了寻找地球特洛伊小行星,望远镜必须以最低仰角极限在日出前或日出后望向地平线,才能看到这些尾随地球的物体,是极具挑战性的观测对象。不过随着低轨卫星发射数量越来越多,这些人造卫星在望远镜图像留下的“条纹”也让天文学家越来越头疼。

新论文发布在《自然通信》(Nature Communications)期刊。

(图片来源:NOIRLab)

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