太空垃圾坟场,世界最偏远地区尼莫点

诸如卫星、火箭等太空设备当退役后返回地球,其中无法完全燃烧的大碎片过去四十年来都是降落在距离新西兰海岸5千公里,距离南极洲以北近3千公里,一个称为尼莫点(Point Nemo) 的地方,这是科学家计算出的世界上最偏远地点,也是太空垃圾坟场。而国际空间站准备在2030年退役,到时候也会坠落到地球,散落在这个位置。

该区域是以法国科幻小说之父Jules Verne的小说《海底两万里》中的尼莫船长来命名,至于精确坐标是由加拿大裔工程师Hrvoje Lukatela于1992年计算得出。科学家称,这个地方是地球上最大,且没有岛屿的海洋区域,不属于任何国家管辖,也没有任何人类生命。自1970年代以来,太空垃圾就一直倾倒在尼莫角附近地区。

(Source:NOAA)

为何选择尼莫点,除了是已知距离陆地最远的地区之外,另外一个原因是海洋学家已知该地区的洋流,被称为南太平洋环流并不是特别具有生物多样性。科学家称,尼莫点位于太平洋环流的中部,被视为一个生产力较低的地区,几乎没有富含营养的上涌水域,所以虽然会有海底动物,但那里可能不会有高生物量。

欧洲太空总局(ESA) 科学家表示,降落在海洋中的太空物体通常由不锈钢、钛或铝制成,并且没有毒性。这些太空垃圾每年不超过几十吨,且重新进入的碎片不会漂浮,而是沉没在海底,因此对船舶交通没有危害,虽然一些火箭燃料是有毒的,但它们在重返大气层时会燃烧。

欧洲太空总局正在研究一种重返大气层时会熔化的新材料来代替铝、钛和钢。虽然太空垃圾不至于对人类造成危害,但距离人类最偏远的角落已经有人类足迹,2018年沃尔沃环球帆船赛的游艇经过该地区时,在水域中也发现微塑料颗粒。

挪威北极大学(UiT The Arctic University of Norway) 海洋法法学教授表示,在尼莫角的海洋深处着陆太空垃圾是最不糟糕的选择。自1971年以来,该地区已沉没超过263块太空来的碎片,其中包括俄罗斯的和平号空间站和美国第一个空间站Skylab。预计再过几年,国际空间站也要加入这个太空垃圾坟场。

国际空间站于2000年发射,当地球上空227海里的轨道上运行,来自19个不同国家的200多名宇航员在上面工作过,而国际空间站预计最早将于2026年开始为脱轨做准备,包括降低空间站的高度,预计将在2031年撞回地球。科学家表示演习的确切时间取决于太阳周期活动及其对地球大气的影响。

任何太空垃圾返回地球都需要精密计算,降低危及人类与环境安全的风险,因此负责的公私营航天机构必须详细描述对国际空间站退役的处置方式,并在太空碎片准备坠落地球时,通知飞航和海运主管机关,包括碎片落下的位置、时间和尺寸。

国际空间站退役后,将由商业运营的太空平台取代。美国太空总局报告称,让国际空间站退役,转而租用商业空间站的空间,每年将可节省多达18亿美元。而国际空间站将继续作为微重力科研平台,NASA未来十年任务是火星运输模拟。

(首图来源:维珍银河)

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