天文学家在我们银河系中侦测到从未见过的信号

在银河系中距离我们约4000光年以外的地方,有东西在闪烁着无线电波,它每18.18分钟就会发出明亮的持续性脉冲,持续时间约在30至60秒不等,这与任何已知天体的特征都不像,因此天文学家们发现该天体时惊讶地目瞪口呆,它的名字是GLEAM-X J162759.5-523504.3。

目前科学家认为它最有可能是其中的两种情况,但都算是已死亡的恒星。其一是具有超强磁力的中子星,一般也称为磁星,或者是高度磁化的白矮星(可能性较小)。如果是第一种,那么这将是我们首次探测到脉冲周期最长的磁星,应可命名为超长周期磁星。不论是有规律或不规则发出脉冲的天体在宇宙中非常常见,任何亮度有戏剧性变化的天体都可以称为瞬变现象,包含了超新星、新星、恒星闪焰等等。

脉冲星也有类似的情况,它们是高速旋转的中子星,从它们的两极喷射出明亮的无线电频段光束扫过地球,只是一般而言这种周期性脉冲的尺度是以秒到毫秒这么快的。然而该天体的周期长到不可思议,GLEAM-X J162759.5-523504.3是由西澳大利亚的默奇森宽场景望远镜数组(Murchison Widefield Array,简称MWA)所发现,在2018年1月至3月收集的观测数据显示出来自同一个地点的71次脉冲,分析过后得知该物体应比太阳小,却非常明亮,而且天文学家们还发现这些来自该天区的无线电波偏振程度相当强大,这表示源头有一个非常强的磁场在影响它。

超长周期磁星可能是随着时间的演变,原磁星的旋转速度渐渐变慢形成的,但一直以来都被认为不可能被实际观测到,因为长久以来,磁星一直都是解释快速电波爆发的合理解释,但超长周期磁星的出现意外地解决了这个问题,这也同时是该天体的特征,体积小、偏振程度高、超级亮。

但是研究人员也说明了这个物体也有可能是别的东西,例如:高度磁化的白矮星,但是目前以超长周期磁星的解释较为合理,可惜的是在MWA运行的8年间,该天体只在2018年活跃了2个月,科学家推测它可能超出了我们的观测能力,又或是它经历了一场不寻常的爆发,这两个原因都可以解释这个现象。

科学家们将持续监测此天区,除了要研究它可能的同伴们,进而发现以前从未注意过的新群体,抑或是一次罕见的单次事件,该篇研究发布于《自然》期刊上。

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