备战太空,美军计划在2025年前试射热核推进火箭

隶属美国国防部的国防高等研究计划局近期宣布,将与通用原子、蓝色起源和洛克希德马丁三家航天公司,共同研发热核能推进火箭,并预计在2025年以前进行试射。

在国防高等研究计划局(DARPA)构想中,未来各种位于低空轨道的美国太空军卫星,都应搭载热核推进器,在敌方太空作战载体接近时,能够快速将高度推升至高空轨道,甚至月球内空间(Cislunar Space)进行闪躲及反击,并在敌方载体失去动力后,重新推进回到低空轨道内。

月轨内空间距离地球达40万公里,可提供比现有轨道更庞大的预警能力。 (Source:The Space Option)

DARPA这项名为机动月轨内任务示范火箭(Demonstration Rocket for Agile Cislunar Operations,DRACO)计划,将把因冷战结束而延误数十年的热核能推进器(Thermal Nuclear Propulsion,NTP),重新列为高度优先计划。

NTP不同于传统化学燃料火箭,使用核子反应炉引燃液态氢燃料,并将挥发氢气推送出喷嘴产生推力,由于不会像传统火箭一样排放出多余的水蒸汽,NTP的推进效率将比传统火箭高两倍以上,因此可携带更多燃料,才能应对在庞大月轨内空间进行任务的需求。

“NTP推进器具备的推力,能够让火箭、卫星和太空船进行快速的方向与速度变化,这将使我方任务能力大幅提升。”DRACO计划主任Nathan Greiner空军少校表示,NTP未来可让美国太空军的全球预警能力,包括导弹、卫星与飞行器定位、关注和识别任务,从以往低空、同步至大椭圆轨道(High Ellipitical Orbit,HEO),扩展到月球内空间范围。

热核推进太空船准备前往火星想象图。 (Source:NASA, Public domain, via Wikimedia Commons)

Greiner少校并表示,在2025年进行试射后,倘若五角大厦持续将DRACO计划列为高度优先,DARPA有信心在2030年部署首枚搭载热核推进器的军事卫星。

历史上,速度往往是决定战争胜负的关键之一,如同战车、蒸汽战舰和喷气式战斗机带来的划时代改变一般,美国在重回大国竞争战略同时,试图领先对手推出热核能推进器,并以此打造太空船与卫星系统,保持自身在太空领域的技术领先。

(首图来源:DARPA)

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