不只地球鬼斧神工,科学家分享太阳系5个奇特地景

地球上有许多鬼斧神工的地景令人啧啧称奇,然而放眼整个太阳系,我们会看见更壮阔的景观,行星科学家David Rothery最近提出了5个在太阳系中最令他印象深刻的地质结构。

首先是全太阳系最高耸的火山:奥林帕斯山(拉丁语:Olympus Mons),位于火星上,宽约600公里,高度则是地球圣母峰2倍之多,比火星基准面高出21,229米。奥林帕斯山属于盾状火山,坡度平缓,若通过撞击坑数量的定年法,则奥林帕斯山火山口中的5个坑约于1.5亿年前形成,火山西侧山壁熔岩流有的年龄1.1亿年、有的仅200万年,以地质时间来说非常年轻,不过目前未观察到进行中的火山活动。

奥林帕斯山俯拍。 (Source:NASA)

其次是金星上由褶皱和断层组成的线性“变形带”山脉。金星的大小、质量与密度几乎都与地球相同,却缺乏和地球一样的板块构造,这让地质学家非常困惑。但至少某方面来说,金星有些地貌与地球非常相似,比如与阿帕拉契山脉同样经褶皱作用的奥瓦达区(Ovda Regio),后者只差没有河流而已。

金星奥瓦达区。 (Source:NASA)

第三是水星上直径达1,550公里的卡洛里盆地。大约35亿年前,一颗小行星撞击形成这个坑,不久后底部被熔岩淹没,再之后形成类似月海的熔岩平原,坑边环形山外的撞击喷发物质则延伸约1,000公里,产生环绕盆地的同心环岛构造。

通用的是,卡洛里盆地对跖点出现了大范围丘陵与凹槽,并有少量撞击坑,该区域被称为“混沌地形”(Chaotic Terrain),又称为“古怪地形”(Weird Terrain),科学家认为这是因为小行星撞击产生的震波在对跖点幅合的结果,且震波可能使水星发生火山活动。除了水星,火星、木卫二欧罗巴等也都有千奇百怪的混沌地形。

此为木卫二欧罗巴上的混沌地形。 (Source:NASA)

第四个也相当奇妙,号称全太阳系最高的悬崖,来自天卫五米兰达(Miranda)上的维罗纳断崖(Verona Rupes),估计有20公里深,为大峡谷深度的10倍。由于天卫五表面重力极低,NASA指出如果人从维罗纳断崖落下,需要经过12分钟才会掉到崖底,时速达200公里,相较之下,地球上自由落体若不考虑空气阻力,只需落下160米或6秒就可到达这个速度。

不过David Rothery认为,目前拥有的唯一图像来自航海家2号于1986年飞越海王星时所拍摄,照片中看起来维罗纳断崖并不陡峭,倾斜度可能小于45度。

太阳系最高悬崖:维罗纳断崖(Verona Rupes)。 (Source:NASA)

最后一个便是土卫六泰坦,它是全太阳系拥有最浓厚大气层的卫星,也拥有一片名为Ligeia Mare的液态甲烷海洋,以及令人难忘的锯齿状海岸线,David Rothery形容看起来就像荷姆兹海峡南侧的穆桑代姆半岛。NASA已经决定于2020年代中期派出蜻蜓号无人飞行器前往探索这颗美丽的星球。

蜻蜓号前往泰坦坦所情景图。 (Source:NASA)

(首图来源:NASA)

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