可以孕育外星生命的一种新型行星,表面完全被海洋覆盖

被水覆盖的岩石星球是我们唯一知道能孕育生命的世界,然而宇宙之大无奇不有,有些乍看之下与地球完全不同的行星,或许也有繁衍生命的能力。最近,天文学家确定了一种名为Hycean的新型行星,它们比地球大2.5倍,在富含氢的大气层下拥有巨大液态水海洋。

地球的大小、化学成分、温度、磁场以及它在太阳系中的位置等等,一切都刚刚好,刚刚好可以孕育出我们所知道独一无二的生命体,由于在其他类型的行星找不到类似生命迹象,天文学家在寻找系外行星有否可能支持生命时,也只能先注视与地球差不多的类地行星。

不过英国剑桥大学天文学研究所天文学家Nikku Madhusudhan团队打破认知,发现一种称为Hycean的氢洋行星可能同样适合居住。这种类型的行星并不存于太阳系,但银河系内数量非常丰富,至少在我们已发现的系外行星中占了多数。它们就像地球与海王星的结合体:巨大而温暖,大气层充满氢、表面完全由液态水构成的海洋覆盖。

根据研究,Hycean行星比海王星这种冰巨星小,但和地球相比又太大,无法拥有以岩石为主的内部物质,然而被问及Hycean哪些特征适合居住时,Nikku Madhusudhan表示,虽然大气温度可能高达200℃,但它们的海洋表面气压与温度应该接近地球环境,加上大气层含有丰富的氢,可作为有害辐射的防护。

Hycean行星际洋中或许能找到类似生活当地球海底喷泉附近的极端微生物,研究人员以129光年外的K2-18b为例,这是一颗围绕红矮星运行的迷你类海王星行星,科学家已在它的大气中发现水蒸汽,而团队发现在某些条件下,K2-18b可能拥有其他生物标志分子,比如常见的氧气、臭氧、甲烷、一氧化二氮,以及不常见的气体如氯甲烷、二甲硫醚。

想要在与众不同的星球上寻找生命,就必须跳脱惯性思考,团队目前抓出了11颗Hycean行星名单,围绕着距离我们35~150光年的红矮星运行,其中最有希望的就是K2-18b,科学家希望未来詹姆斯‧韦伯太空望远镜升空后能对其进行观测。如果光谱扫描结果没有发现上述任何气体特征,可能表明这些系外行星是寂静荒凉的世界,但如果这些特征出现了,将是一个完全不同的故事。

新论文发布在《天文物理期刊》(The Astrophysical Journal)。

(首图来源:剑桥大学)

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