海蛇攻击源于一场大误会,研究发现:把潜水员错认成求偶对象

所有海蛇都是毒蛇,但大多都很温驯不会主动攻击人类,因此攻击事件十分罕见且值得研究,澳洲生物学家便着手调查,为什么大堡礁的剑尾海蛇(橄榄海蛇,Aipysurus laevis)会在5~8月期间频繁靠近并试图攻击人类,最后发现,这可能是因为,公蛇们“不小心”把人类当成求偶对象或竞争对手了。

水肺潜水可以体验海底世界的深蓝美好,与海中各色鱼类一同慢游,而研究起源也是这样开始的,大堡礁的水肺潜水员们发现,每到5~8月,剑尾海蛇常会直直冲向潜水员,不仅缠绕相机,甚至还会缠上潜水员四肢并试图咬人。

海蛇攻击潜水员其实相当罕见,根据澳洲的资料,除了1935年有名潜水员不幸遭海蛇蛇吻致死,直到2018年才出现海蛇咬人案例。而剑尾海蛇是生活在印度洋、太平洋珊瑚礁的有毒海蛇,头部布满黄褐色鳞片,体背则是浅褐色与紫色鳞片,以甲壳类、鱼类鱼卵为食,通常不会攻击人类或是主动出击大移动物。

那么它们为何要“攻击”潜水员呢?联邦科学与工业研究组织Tim Lynch、詹姆士库克大学Ross Alford和麦觉理大学Richard Shine发布在《科学报告(Scientific Reports)》的报告指出,这些攻击可能是“错误的”求偶反应。

研究发现,5~8月、也就是南半球冬季是海蛇的繁殖季节,这段期间雄蛇最常游近潜水员,雄蛇也会不断靠近、花满多时间与潜水员在一起,像是缠绕肢体、身体摩擦就是常见的求偶方式。但蛇的这份求爱是不会有结果的,人们看到蛇迅速往自己冲来,第一个想法不会认为它在求爱而是攻击信号,因此会想尽办法快速游走逃离。

然而在海蛇繁殖期,通常都是雄性海蛇四处寻觅寻找雌性海蛇,不太感兴趣的雌蛇不是逃跑就是隐藏在珊瑚礁中,因此人类的逃跑行为,可能会无意间“吸引”公蛇追逐自己。报告还写道,公蛇在追逐方面相当顽固,曾有潜水员迅速游了20分钟尝试远离海蛇、但还是被追上,幸好公蛇吐信没两下就发现不对便离去。

当雄性海蛇冲向潜水员,可能是先前对雌性求爱不成、或是刚与竞争对手对峙,若是雌蛇误把摄影机当蛇藏身之处,也会靠近,研究人员指出,除非蛇类受到攻击或是受伤,不然大多都不太会主动出击。可是有鉴于海蛇的毒性较强,他们建议潜水员静止不动,让蛇通过蛇信发现自己“误会大了”。

学者认为,这些公海蛇们不是错把人当成雌性、伴侣候选人,不然就是错认成竞争对手。海蛇视力不佳,主要依靠蛇信来确认物种与性别,研究指出,乍看之下,蛇把潜水员误认成一条蛇可能是一件很可笑的事情,毕竟两个物种尺寸与身形双双迥异,尽管如此,这是我们观察后认为最合理的解释。

(首图为直直冲向照相机的剑尾海蛇,来源:科学报告)

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