发现运行速度最快小行星,承受所有太阳系天体内最大广义相对论效应

通过智利一台新型望远镜,科学家发现迄今为止运行速度最快的小行星2021 PH27,公转周期比水星稍微长一些,但拥有目前已知小行星忠的最小平均半长轴(椭圆轨道内部最长的直径),且经历所有太阳系天体最大的广义相对论效应。

小行星2021 PH27直径只有1公里宽,每113天就绕太阳公转一圈,拥有太阳系中任何已知小行星的最短轨道周期。作为比较,离太阳最近的行星水星公转轨道周期为88天。

今年8月13日,天文学家利用布兰科望远镜首度发现小行星2021 PH27,来自夏威夷大学的团队立刻测量并预测这颗小行星第二天晚上的观测位置,接着布兰科望远镜和麦哲伦望远镜再对其进行观测;隔天,拉斯昆布瑞天文台又观测了一次。

虽然世界各地望远镜的观察时间都相当宝贵,但一出现新奇有趣的天体,天文学家便会推迟原预定观测行程热情跟进。

由卡内基科学研究所天文学家Scott Sheppard领导的新研究表明,小行星2021 PH27可能起源于火星和木星之间的主小行星带,被内部行星引力扰动而更接近太阳;然而小行星2021 PH27轨道倾角又高达32度,说明它也可能是一颗来自外太阳系的彗星,只是在经过内侧行星时被重力拉至更靠近太阳的短周期轨道。

小行星2021 PH27轨道(橘线)示意图。

未来,小行星2021 PH27的轨道也可能不稳定,或许几百万年后将与水星、金星或太阳相撞,又或者被内侧行星的引力踢飞太阳系。

Scott Sheppard表示,与较远的小行星相比,地球、金星内侧的小行星能帮我们更理解这些物体的强度与构成,如果与2021 PH 27轨道相似的小行星最后似乎解体了,那么这些近地小行星也许只是松散结合的碎石堆而非坚硬岩石体。

由于接下来小行星2021 PH 27的轨道在我们眼中将进入太阳后方,预计2022年初才能再见到,届时新的观测能更详细确定轨迹,从而帮这颗小行星获得正式名称。

(图片来源:NOIRLab)

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