红矮星超级耀斑从两极发射,使行星免于毁灭

我们是目前宇宙唯一已知的生命,生活在一颗中等大小的岩石行星,并绕一颗中等大小的黄色恒星运行。虽然银河系岩石行星经常见,但黄色恒星却不是,银河系约75%恒星为红矮星,这也是为什么我们发现大多数潜在适居的系外行星,都围绕着红矮星运行的原因。

红矮星位于主序带最下方,温度低且质量小,比太阳类的黄色恒星活跃,会发出巨大的太阳耀斑和强烈的X射线。由于红矮星表面温度比太阳低,发布的光也比太阳弱,因此行星必须非常靠近才有可能适合居住。红矮星产生的大量紫外线爆发,可能会剥离这些年轻行星的大气层,并扼杀行星可能拥有的任何生命。但新研究发现,事情可能没有想象的糟糕。

研究团队使用来自凌日系外行星巡天卫星(TESS)资料,发现红矮星耀斑分布与太阳非常不同。太阳耀斑通常发生在赤地道区,因此这些耀斑的能量和粒子可撞击太阳系内部行星,如同最近一次发生于1859年9月的卡灵顿事件,由于当时还是依靠蒸汽机和劳力的年代,因此这场太阳风暴并未造成地球太严重的灾难。若是发生在今日,虽然不会威胁地球生命,但会破坏电子基础设施。如果地球到太阳的距离比水星更近,这类耀斑将更危险。

以往我们认为红矮星也会从赤地道区发耀斑,但新研究发现红矮星的耀斑都出现在纬度60度以上。由于目前样本量很小,还需要更多观测资料取得论证,但如果这结论是对的,对红矮星行星来说是个好消息,因为这意味大多数耀斑将导出轨道平面,使潜在的适居行星世界免于天灾。

Trappist-1是表面温度极低的超冷红矮星,行星非常靠近恒星。 (Source:NASA/JPL-Caltech)

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