由气球升空的SuperBIT:与哈勃匹敌的低成本太空望远镜

SuperBIT(Super-pressure Balloon-borne Imaging Telescope)是由杜伦大学、多伦多大学和普林斯顿大学与美国太空总局和加拿大太空总局合作建造的新型天文望远镜。SuperBIT配备直径0.5米的反射镜,由体积为532,000立方米(约一个足球场大小)的氦气球携带升空,将飞行在99.5%地球大气层上方,约40公里高度,明年4月首次亮相。

2019年最后一次试飞,SuperBIT展现优异的指向稳定性,一个多小时变化小于千分之一度,这将使SuperBIT拍摄的成像媲美哈勃太空望远镜的高解析图片。

NASA开发能容纳氦气数月的“超压”气球,解决过去气球最多只能在空中停留几个晚上的最大难题,使雄心勃勃的计划成为可能。SuperBIT计划明年4月在新西兰瓦纳卡发射升空,季节性稳定风带动下,将环绕地球数次,整夜拍摄天空,白天则使用太阳能电池板充电。

第一台SuperBIT太空望远镜的建造和运营预算为500万美元,成本几乎比类似卫星低1千倍。气球不仅比火箭燃料便宜,且能有效载荷返回地球并再重新发射。

从长远来看,哈勃太空望远镜未来将不可避免因故障不再修复而退役。那之后的20年,ESA和NASA的任务将只能以红外波长(计划2021年底发射的詹姆斯韦伯太空望远镜)或单一光学波段(2022年发射的欧几里德天文台)成像。届时SuperBIT将成为世界唯一执行高解析多色光学和紫外线观测的太空望远镜。

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