银河系中心附近新发现4颗流浪行星,质量与地球相似

有一种行星不受任何恒星引力束缚,独自流浪在星系中,又被称为星际行星或流浪行星。利用克卜勒太空望远镜过去收集的数据,天文学家最近新发现银河系中心附近4颗流浪行星,质量与地球相近。

星际行星(Interstellar planet)又称为流浪行星(Rogue planet)、游牧行星(nomad planet)、自由浮动行星(free-floating planet)、孤儿行星(Orphan planet)、孤独行星(Lonely planet)等,简单说是不围绕任何恒星公转、或只围绕星系公转的行星,它们多数是在行星系统形成期间被较大行星引力扰动而弹出的原行星,大小从类地到类木都有;也有少数巨大流浪行星是以类似恒星形成的方式诞生,比如蝘蜓座110913-773444。

它们的数量也可能成千累万,一些科学家估计光银河系内就有数万亿颗流浪行星,只是真实数字仍是个谜。此外,虽然多数流浪行星是被踢出母星系的孤儿,但它们的命运并非总以悲剧收场,之前研究曾表明流浪行星在飞出过程中会带走一些卫星,而这些卫星的环境条件或能维持生命达数十亿年,虽然可能也只是一些如细菌般的微生物。

为了理解银河系内有多少流浪行星,英国曼彻斯特大学团队最近分析了克卜勒太空望远镜K2任务数据,虽然这架望远镜已于2018年退役,但它每30分钟就对银河系中心附近数百万颗恒星扫描一次,借由凌日法寻找系外行星。在长达10年服役期间,克卜勒望远镜探测到至少2,245颗系外行星,同时还有数千颗待确认。

由于克卜勒望远镜的设计方式并非利用重力透镜事件来检测行星,研究团队于是开发另一种特殊技术挖出数据中27个微重力透镜事件,其中22个过去曾在光学重力透镜实验(Optical Gravitational Lensing Experiment,OGLE)与韩国微重力透镜望远镜网(Korean Microlensing Telescope Network,KMTNet)中检测到,但有新的1个事件确认为系外行星,还有4个是以宇宙为家的流浪行星。

虽然无法确认这些流浪行星的地表环境,但研究人员推测可能既寒冷又荒凉,如果它们大小与地球相似,则表面将非常类似冥王星。运用这项技术,正在建设中比克卜勒望远镜还要强大的NASA罗曼太空望远镜(Roman Space Telescope,原名为广域红外线巡天望远镜,WFIRST)、ESA欧几里得卫星(Euclid),未来都有机会捕捉更多流浪行星。

新论文发布在《皇家天文学会月报》。

(首图来源:pixabay)

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