SpaceX第2个小星卫星共享任务起飞,88颗商业有效载荷一次升空

因技术问题推迟发射一次、又因私人直升机误闯飞行禁区而在发射前几秒再取消一次的SpaceX Transporter-2任务,终于在美东时间6月30日下午3点31分,顺利带着88颗商业有效载荷升空,截至这趟任务,今年SpaceX发射的卫星数量已接近900颗。

近年来,全球立方卫星研制能量迅速提升,它们的尺寸小到智能手机、大到厨房冰箱,总之大量小卫星涌入市场急待升空,但过去,这些小卫星通常得依附昂贵的大型卫星一起进入轨道,也就是得看大型卫星任务有没有多余的舱位可以“借”给小卫星搭车,等待名单可能落落长且不可预测。

这促使火箭发射服务商开始思考如何为大量小卫星提供新的服务,有数十家新火箭公司为此建造小尺寸火箭来达到快速发射目的,比如火箭实验室(Rocket Lab)与维珍轨道(Virgin Orbit),已投入商业小型运载火箭开始运营。

而原本主要以运送大型通信/间谍卫星、货物和宇航员上轨道而闻名的SpaceX,今年也开始利用猎鹰9号火箭展开小型卫星共享计划(SmallSat Rideshare),火箭货舱内塞满了来自SpaceX客户各种商业有效载荷,力求一次发射就将上百颗小型卫星/探测器带到预定轨道。

2021年1月24日晚间11时,该计划的第一个任务Transporter-1顺利带着143颗商业有效载荷升空,用惊人的低成本满足自家客户需求;至于客户对这种高品质服务价格却如此低廉感到害怕又是另一回事了。

久违5个月、在陆续发射几批星链(Starlink)卫星先布局自家卫星网络后,共享计划的第2个任务Transporter-2终于来了。一开始原定6月25日发射,因技术问题推迟数天进行检查后定在6月29日再次发射,没想到准备了1小时、就在火箭要起飞前的11秒,Transporter-2任务再度取消了,只因一台私人直升机误闯火箭执行任务时应净空的飞行禁区。

马斯克对此强烈表达不满,推文直指当前监管体系极不合理的重大疏失。这不是马斯克第一次将发射延迟归咎给太空监管机构(FAA、FCC等,注),到2021年为止,SpaceX平均每9天就发射一次猎鹰9号火箭,这是业内前所没有的速度,马斯克强调现有太空监管规范已不适用SpaceX日益频繁的发射,规范不改,人类(他)永远无法到达火星。

Live webcast of the Transporter-2 mission→https://t.co/bJFjLCzWdKhttps://t.co/ai5Mq5ytdv

—SpaceX (@SpaceX)June 29, 2021

当然马斯克态度有时也会180度大转变——当监管机构睁一只眼闭一只眼时,比如FCC在4月批准SpaceX三度修改星链卫星的许可发射轨道,Amazon和Viasat等竞争对手气到都上书了,马斯克还是快乐地在推特上写下:FCC公平又明智。

回归正题,Transporter-2任务最后终于在美东时间6月30日下午3点31分顺利带着88颗商业有效载荷升空,客户名单近10家(其中一些客户又是自带客户的有效载荷发射服务提供商,如Spaceflight,该公司带了14家客户的36颗小型卫星),发射后约58分钟开始部署所有有效载荷。

Transporter-2还是SpaceX今年第20次发射任务,放眼2020年发射26次任务,今年始过一半发射次数便要追上去年记录,几乎可肯定今年会远远超越去年;此外,自1月下旬以来SpaceX卫星发射总数增加到近900颗,几乎是2020年以前全世界卫星发射数量的2倍。

注:SpaceX星链卫星计划的主要监管机构为FCC,美国联邦航空总局(FAA)则负责颁发SpaceX星舰(Starship)试飞与相关发射任务的许可证,SpaceX SN8原型机在进行高空测试时曾违反FAA的发射许可。

(首图来源:Twitter/SpaceX)

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