波士顿动力从梦幻回到现实,改做仓储机器人

波士顿动力(Boston Dynamics)自2004以四足仿生机器人“大狗”(BigDog)而声名大噪,启发人类无限科幻想象,之后更陆续推出多款四足机器人,2016年更进一步推出“阿特拉斯”(Atlas)二足人形机器人,更在科幻迷之中引起“天网”成真的讨论,这家科幻迷心中的梦幻公司,如今绚烂归于平淡,改食人间烟火,回到现实,乖乖改做目前有明显需求的仓储机器人。

波士顿动力2013年由Google收购,科幻迷们以为在Google的庞大资源之下,波士顿动力一定能完成打造仿生机器人,或是邪恶机器人大军的梦想,然而仿生机器人虽然满足了科幻迷的想象,却没有实际作用,波士顿动力迟迟无法为产品找到实际能获利的应用,Google耐心用罄,2017年,将波士顿动力脱手,出售给日本软银(SoftBank)。

在软银旗下,波士顿动力又收购硅谷机器人创业公司Kinema Systems,并且明显往简化产品、落入凡间的路线发展,推出两脚轮单手臂的“Handle”搬货机器人,虽然仍然有仿生特征,两脚轮也还需要波士顿动力招牌的自动平衡系统,但产品复杂性远低于先前的仿生机器人,甚至不是用走路移动,而是以轮子移动。

然而这样的商业化努力仍然不足,2020年12月软银以8.8亿美元出售80%股份给现代汽车(Hyundai Motor)。这次波士顿动力若再无法商用化产品,恐怕就无处可去了。于是不得已,只好从仙境落入凡间,那些平衡的、走路的、美妙的多足机器动物、人型机器人,再见了,毕竟机器人在人造的厂房、仓库里面工作,都是控制良好的环境,一个稳定的四轮底座也就很足够了,技术单纯又便宜。

于是,如今波士顿动力推出最新产品“Stretch”,就是这样的结构,酷炫度大不如前,在四轮底座上,有一只工作机械手臂,单工作机械手臂大体上沿袭“Handle”的设计,并同样可通过摄影机与传感器自动识别所需要抓取的物体大小,无需每次重新设置。

波士顿动力表示,他们听说仓储物流业中,最困难、烦人的工作就是卸货,而消费者越来越要求线上购物能够当天送达,让仓储部门处理货物的压力越来越庞大,也就成为一大市场需求,因此设计搬货机器人来解决这个问题,“Stretch”可搬动23公斤重的包裹,速度是每小时能处理800件。

波士顿动力认为,“Stretch”比起一般的搬货机器人,优势是不用针对特定场所重新设置自动化工作流程。但既然搬货机器人大多在固定的仓库内工作,针对工作场所设置一次也就足够了,那么智能化适应环境的优势何在?很难说。重点还是在于售价,若是售价高出既有的其他自动化机器人解决方案太多,恐怕仓储物流业还是会选择“笨蛋”机器人。

无论“Stretch”未来成功与否,波士顿动力落入凡间,从设想跟着军队出征的“大狗”,历经人型机器人“阿特拉斯”,再沦落到连脚都没了,窝在仓库里面搬货,似乎说明仿生机器人虽然美妙酷炫,但是除了讨人喜欢以外,实在没有太多实际的用途。

(首图来源:Boston Dynamics)

发表评论