有世界级品牌的汽车大国日本,为何还不大力发展电动汽车

10年前,日本车商Nissan造出全世界第一台纯电动量产车:Leaf,以电动汽车标准来说,它十分畅销,截至去年底共销出超过50万台。

然而,现在的日本汽车产业却正在落后。Leaf的成功隐藏不住一道阴影,随电动汽车市场越来越拥挤,日本押注另一种未来:混合动力车,这可能成为日本汽车产业由盛转衰的转折点。

电动汽车浪潮,日本正落后

比起纯电动汽车,现阶段对气候友善的燃料电动汽车,基本上由日本主导,政府更投注大把资金在混合车技术上,但现在世界各地抢做的却是纯电动汽车。已经退休的Leaf首席设计师井上雅人表示:“当颠覆到来时,总是让人感到害怕。电动汽车大浪潮真的来了。”

从数字来看,这波大浪现在激起的还只是涟漪,电动汽车仅占全球汽车销量3%。然而,去年由特斯拉(Tesla)引领的纯电动汽车转型趋势是货真价实的,通用汽车(General Motors)成为第一家主要车厂,宣誓2035年前要让所有车款零排放;上周,Volvo跟进,说要在2030年前达到全电动的目标。

非传统车厂都抢着要掺一脚,例如中国公司蔚来,就连科技巨头苹果都已经布局要推Apple Car。

相比之下,日本汽车龙头的Toyota身为老牌车厂,却直到2020年初才推出首部纯电动汽车,而Honda则依赖结盟伙伴通用生产电动汽车。

去年,全球销售出去的纯电动汽车中,只有不到5%是日本车,而且超过半数都由受欢迎程度历久不衰的Leaf所贡献。

日本政府和业界都不想放弃发展混合动力车

电动汽车后势备受看好,一部分原因是中国、欧盟多国政府的扶持;科学家认为,从油车转换成电动汽车是解决气候变迁和空气污染的关键。

然而,现在不管是日本政府或汽车制造商,都不断质疑这个基本假设,认为中短期来说,电动汽车的潜在利润和环保程度并没有大家说得这么神。

去年12月,日本宣布将在2035年前停止销售任何新的油车;但同时,日本政府仍把混合动力车视为重要的发展项目,不像英国或加州计划禁止混合动力车。

而业界中最强力反对淘汰混合动力车的,非Toyota社长丰田章男莫属。Toyota跟其他3家较小车厂共同研发各式电动汽车,但他同时也大力鼓吹氢燃料车。

去年12月一场新闻发布会上,丰田章男以日本汽车工业协会会长的身份,批评了用纯电动汽车取代混合动力车的想法,并炮轰日本媒体过度吹捧纯电动汽车的商业及环保可行性。他指出,有鉴于日本目前电力大部分依靠燃煤和天然气,纯电动汽车环保效应不大。他还表示,由于纯电动汽车零件较少、组装容易,产业转向将会伤害整个汽车生态系统、导致上百万人失业。

混合动力车未来5年持续增长,日本会“短视近利”吗?

根据市调公司IDTechEx,直到2027年,燃料电池混合动力车的销量仍会持续增长,该公司分析师爱德蒙德森(James Edmondson)表示,也难怪日本汽车企业和政府都想要持续观望消费者偏好会如何发展,并期待能够回收对混合动力技术投资的报酬。

例如,Nissan量产过电动汽车,照理来说它是日本最有机会跟其他国家竞争的车厂。去年夏天,Nissan发布了自Leaf以来最有野心的电动休旅车Ariya。

然而,如同其他日本车厂,Nissan选择在电动汽车这条路上谨慎前进,而非加速快跑。在一封信中,Nissan永续长田川次二(Joji Tagawa)表示:“在Nissan的主要市场,2030年出头所有新车都会电动化,但在其他市场,我们会慢慢换成电动汽车。”同时,Nissan将持续大力主打他们名为e-Power的混合动力技术。

“对Toyota、Nissan等车厂来说,混合动力很多产,有很好的商机,所以日本政府也想要继续推动”,爱德蒙德森表示。

目前,日本拥有世界上最大的加氢站网络,共有137个加氢站。新一个财年,日本拨款700亿日元推广氢动力,动用300亿日元作为购买氢燃料电池混合车的补贴款。

实际上,日本也期待借用氢燃料电池混合车的力量来完成2050年碳中和的目标。日本政府设置了一个有野心的目标,2019年路上仍只有3,600辆氢燃料电池混合车,他们希望2025年前把这个数字拉高成20万辆。

Toyota于2014年发布氢燃料电池混合动力车Mirai,目前续航里程提高,而且价格更有竞争力。卡内基梅隆大学(Carnegie Mellon University)研究员威斯敦(Michael Whiston)表示:“成本竞争力是渗透市场的关键,降价可以明显加速消费者购买。”日本心之所系的可能正是这些有望入手的市场占有率。

高盛分析师Kota Yuzawa表示,实际上,日本车厂拥有世界级的技术可以转型成纯电动汽车,只是业界和政府都不情愿。

一些业界人士已经开始担心这会对日本产业造成负面影响。井上雅人表示:“如果许多公司再不改变,未来有效率地制作电动汽车这件事将会变困难。”Leaf前首席工程师矢岛和夫(Kazuo Yajima)更悲观认为,如果不赶快跳向纯电动汽车,日本车厂可能面临跟日本消费型电子公司一样的命运:来不及跟上市场潮流而衰落。

“汽车产业是日本产业的最后战场”,井上雅人表示:“现在日本处于赢的状态,但我认为,10年内如果我们错失转移到电动汽车领域,我们可能会输。”

(首图来源:Mytho88,CC BY-SA 3.0, via Wikimedia Commons)

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